- Вы лучше подумайте о том, насколько страшным будет ваш конец...

  В этот момент Ремон вновь тронул Айлин за руку, привлекая ее внимание, а затем зашептал на ухо то, что им необходимо сделать в первую очередь. Слушая Ремона, Айлин становилось понятно, отчего Нази так дерзко разговаривает с Шайтаром - оказывается, ведунье необходимо настолько разозлить и вывести из себя колдуна, чтоб этот осторожный и внимательный человек перестал обращать внимание на посторонних. Кажется, это у нее получается очень неплохо, во всяком случае, Шайтар сейчас в ярости, и ему явно не до того, чтоб обращать внимание на посторонние звуки, шумы или движения... 00

  А еще Айлин стало понятно, отчего кольцо на ее пальце по-прежнему немного нагревалось, да и сам розовый бриллиант стал куда теплее на ощупь: просто в него Ремон перекидывал те сведения, что содержались в перстне Шайтара, вернее, того мага, что когда-то носил этот перстень. Правда, для подобной перекачки Ремону пришлось полностью задействовать кубик Таббса, и если колдун хоть на мгновение отвлечется от разговора с Нази, то сразу же поймет, что кто-то забирает силу, заключенную в перстне. Кроме того, сейчас колдун может легко заметить этого парня - увы, но невидимости у него больше нет. Теперь понятно, отчего Нази так хочется, чтоб этот разговор продолжался как можно дольше.

  И вот, кажется, дождались: внезапно Шайтар словно споткнулся на полуслове, а потом несколько секунд молчал, словно прислушиваясь к чему-то, понятному лишь ему одному, а затем повернулся к той стене, за которой прятались молодые люди. Что ж, все ясно и без долгих пояснений: колдун уловил, что происходит нечто странное, а это значит, что молодым людям далее нет возможности дождаться иного, более удобного времени.

  - Все, пошли, нам здесь больше делать нечего... - и Ремон первым шагнул в стену, то бишь во все то же 'темное стекло', а за ним без раздумий последовала Айлин.

  Оказавшись за стеной, молодая женщина успела заметить не очень большую пещеру, посреди которой в светлых кругах находились трое... Впрочем, эти круги быстро гасли - выходит, заключенные в них пленники скоро получат свободу... Затем по Айлин полоснул яростный взгляд темных глаз Шайтара, и молодую женщину просто-таки отшвырнуло в сторону, словно от сильного толчка. Айлин ударилась о стену, и на несколько мгновений потеряла сознание, однако почти сразу же сумела придти в себя, вновь поднялась на ноги, однако все дальнейшее запечатлелось в ее памяти обрывками и несколько сумбурно...

  Нази и Шайтар стояли на небольшом расстоянии друг от друга, и каждый что-то быстро говорил, причем в их стремительной и громкой речи сложно было разобрать хоть одно знакомое слово, но от того, что они произносили, по коже людей шел самый настоящий холод. Заклятья они творят, что-ли, или как там называются эти колдовские заговоры? Во всяком случае, что-то очень похожее на жутковатые чародейные выкрики... Вон, каждый из этой пары волшебников то и дело мотается по сторонам, причем так, словно ему наносят удар, но с места не сдвигается ни один. Еще было понятно, что сейчас к этим двоим лучше не подходить, потому как там идет схватка двух магов, причем не на жизнь, а на смерть. Казалось, что даже воздух вокруг этой пары словно потрескивает, а еще по нему то и дело пробегают крохотные яркие искорки.

  Мейлард пытается подняться с пола - похоже, его тоже крепко ударило о стену. По счастью, парень жив, хотя и заметно, что он здорово оглушен... Однако куда хуже другое - Ремон неподвижно застыл на полу, и при взгляде его безвольную позу сердце Айлин в испуге сжалось - живые люди так лежать не могут. Зато неподалеку от парня на каменном полу находится отрубленная кисть руки, на среднем пальце которой сверкал огромный розовый бриллиант. Неужто...

  Айлин перевела взгляд на колдуна - точно, у Шайтара нет кисти руки! Как видно, Ремон все же сумел дотянуться до чародея. Что тут скажешь - молодец парень! Узнать бы еще только, как ему это удалось... Впрочем, какая разница? Главное - у Шайтара нет перстня, а значит, его сила ослаблена. Но все таки что произошло с Ремоном? Неужто и впрямь погиб?

  А еще у колдуна (вот диво!) из покалеченной руки совсем не идет кровь, да и возле отрубленной кисти на земле крови что-то совсем мало, всего лишь несколько капель, не больше. Просто оторопь берет: как же такое ранение - и обошлось без пролития крови?!

  Внезапно лежащая на песке кисть чуть шевельнулась, а потом стала медленно ползти по направлению к Шайтару, словно огромный паук, или какое-то другое живое существо. Смотреть на подобное было не только по-настоящему страшно, но еще и на редкость неприятно. Понятно было и то, что перстень стремится к своему хозяину. Только не это! Пусть Ремон сумел перекачать часть волшебных знаний из старинного перстня в розовый алмаз Айлин - все одно было ясно, что силы в том колдовском украшении оставалось более чем достаточно. Разумеется, без перстня, полного чародейственных сил, у Нази есть возможность справиться с колдуном, но если это древнее украшение вновь окажется у Шайтара, то у людей нет ровным счетом никаких шансов...

  Тем временем Каден с ревом кинулся на колдуна, и попытался, было, сомкнуть зубы на его шее, или хотя бы добраться лапами до тела шамана. Увы, между Шайтаром и оборотнем словно бы стояла невидимая стена, о которую Каден бился, но пока что не мог ее проломить. А ведь судя по тому, какой взгляд Шайтар бросил в сторону оборотня, у парня, похоже, есть возможность сломать эту преграду.

  Меж тем отрубленная кисть Шайтара, сверкая всеми гранями бриллианта в перстне, по-прежнему ползла к колдуну, который и сам стал медленно продвигаться к своей отрубленной пятерне. В этот момент Айлин поняла, что сейчас она - единственная, кто может остановить движение этой жуткой конечности.

  Решение пришло само собой: возле горящего очага лежало несколько длинных железных вертелов для жарки мяса, и один из концов у этих вертелов был заострен... То, что нужно! Женщина подбежала к очагу, схватила самый длинный и острый вертел, метнулась к кисти руки, все еще ползущей по мелкому базальтовому песку, и, ухватившись обоими руками за металлический стержень, со всего размаха возила его в центр передвигающейся пятерни...

  В тот же миг колдун издал пронзительный вой, а затем закричал что-то похожее на 'иди сюда'! Судя по всему, эти слова относились к Айлин, но на молодую женщину приказ колдуна не подействовал - похоже, ее защищал тот розовый бриллиант, в который Ремон успел скинуть часть знаний из перстня колдуна. Куда страшнее было то, что пятерня, насаженная на вертел, стала изгибаться, пытаясь каким-то образом освободиться от пронзившего ее железного прута. Более того: прямо на глазах женщины на пальцах отрубленной кисти стали расти длинные когти, при помощи которых пятерня стала рывками продвигаться вверх по вертелу.

  Наверное, если бы Айлин довелось увидеть подобное зрелище несколькими месяцами раньше, то она, без сомнений, упала бы в обморок, однако сейчас позволить себе подобную роскошь она никак не могла. Надо срочно решить, как избавиться от этой ползущей руки, а не то она, без сомнения, быстро доберется до молодой женщины, или же сам колдун вот-вот окажется возле Айлин.

  Решение пришло мгновенно: ранее Нази как-то говорила, что огонь очищает все, в нем сгорает даже темное колдовство, а раз так, то не стоит долго раздумывать о том, как следует действовать дальше. Пара шагов в сторону горящего очага - и женщина сунула в пылающий огонь вертел с ползущей кистью руки. Ответом был новый яростный вопль колдуна, в котором появилась и боль - это Каден сумел-таки проломить прозрачную стену и вцепиться в Шайтара. Самое невероятное в том, что зубы и когти огромного хищника, которые с легкостью могли бы разорвать любого человека, оставляли на теле колдуна всего лишь довольно глубокие царапины, но и только. Да, что ни говори, а шаман все же очень силен - уж если даже огромному медведю не под силу справиться с колдуном, то непонятно, что его вообще может побороть!

  В этот же момент в пещеру вбежала Лери. Все верно, колдун же велел ей оставаться за дверями, и девица, очевидно, ждала до последнего, и все же, привлеченная непонятным шумом, решилась без разрешения войти к учителю. Понятно, что ей хватило одного взгляда для того, чтоб понять - Шайтару грозит нешуточная опасность: Нази все еще удерживала колдуна, нанося ему удары, а оборотень по-прежнему наседал на бывшего учителя. Не говоря ни слова, девица бросилась на помощь Шайтару...

  Правда, вместо того, чтоб применить к врагам то волшебство, которому ее так долго обучал колдун (возможно, девица просто не стала рисковать - боялась задеть дорогого учителя) Лери, выхватив нож, кинулась на Кадена, который изо всех своих немалых сил пытался, правда, довольно безуспешно, разодрать Шайтара. Перед тем, как отвести взгляд, Айлин успела заметить, как нож девицы несколько раз воткнулся в спину оборотня...

  Далее Айлин не стала смотреть, что происходить за ее спиной - хватало своих забот, да к тому же от бесконечного воя шамана кружилась голова и перед глазами расплывались разноцветные пятна. Женщина по мере своих сил пытаясь справиться с отрубленной кистью колдуна - несмотря на то, что огонь вовсю обжигал ползущую пятерню, отсеченная часть тела Шайтара и не думала останавливаться, и к этому времени смогла преодолеть уже более половины немалой длины вертела, а сил у этой отрубленной кисти было, надо признать, немало - того и гляди вырвет железный штырь из рук женщины! По-прежнему удерживая в огне ползущую пятерню, Айлин дотянулась до тех вертелов, что все еще лежали возле очага, и, прижав обожженную кисть к углям очага, стала втыкать в нее все новые и новые металлические стержни - так она все же замедлила продвижение отсеченной конечности...

  Позже молодая женщина так и не смогла понять, каким образом она сумела удержать среди горящих углей дергающуюся кисть, хотя для того, чтоб не дать отрубленной конечности вырваться из огня, Айлин пришлось приложить все свои силы. Правда, что творится за ее спиной, женщина почти не видела - она бросала туда лишь короткие взгляды, но и этого было вполне достаточно, тем более, что увиденное давало обрывки происходящего: Нази все еще не давала Шайтару сдвинуться с места, Каден, у которого вся спина была залита кровью, по-прежнему пытался добраться до колдуна, а вот Лери неподвижно распростерлась на полу, а из ее спины торчит меч... Кажется, с девицей расправился Мейлард: вон, парень зажимает рукой свое плечо, а оттуда течет кровь - похоже, Лери его все же достала...

  Прошло еще несколько мгновений, и тут Айлин стала понимать, что ранее постоянные и мощные рывки отрубленной кисти стали словно бы слабеть, цвет бриллианта в перстне чуть помутнел - видимо, на камень все же подействовал огонь, а немного позже и вой шамана стал тише. Более того - вскоре некогда пронзительный и сильный голос колдуна перешел в хрип и бульканье... Вновь оглянувшись, молодая женщина увидела, что Шайтар лежит на полу пещеры с почти оторванной головой, а неподалеку от него Каден, который также неподвижно распластался на земле, стремительно меняет свой облик, вновь превращаясь в человека, только на этот раз вместо страшноватой медвежьей головы на плечах парня появляется голова человека. Не знаешь, радоваться этому, или сочувствовать - похоже, что прежний облик возвращается к оборотню после его смерти...

  - Айлин... - произнесла Нази, только голос у нее такой, что и не узнать. - Оставь вертел в огне и быстро отойди от очага... Быстро, я сказала!

  Знахарки говорила так, что ослушаться было просто невозможно. Айлин выпустила из обожженных ладоней железные штыри и послушно отступила в сторону на несколько шагов. Как оказалось, она сделала это очень вовремя, потому как внезапно огонь в очаге взвился едва ли не до потолка пещеры, а уж от этого огня несло таким жаром, что Айлин непроизвольно сделала еще несколько шагов назад - как бы не сгореть ненароком. Тем временем Нази кинулась к племяннику, который все так же недвижно лежал на земле, и знахарке было достаточно бросить только один взгляд на парня, что стало понятно - он мертв.

  Тем временем к Айлин, чуть прихрамывая, подошел Мейлард, зажимая рану на плече - похоже, у него глубокая рана, кровью все плечо залито. Айлин не успела ничего сказать парню, как знахарка, не отрывая взгляда от Ремона, скомандовала молодым людям:

  - Быстро тащите сюда Кадена!

  - Но он, кажется... - начала, было, Айлин, но Нази ее перебила

  - Да, верно, он тяжелый, вдвоем с ним не совладать... Попробуем принести парня втроем... Быстрей, нельзя терять ни секунды!

  Если бы кто-то раньше сказал Айлин, что две женщины и парень, который всерьез ранен, смогут перенести на руках (причем едва ли не бегом) тяжелого человека, которого Боги не обидели ни ростом, ни весом, то она в подобное вряд ли смогла бы поверить. Еще у Кадена наконец-то пропала медвежья голова, и он вновь стал тем весьма привлекательным молодым человеком, чей облик Айлин однажды увидела в проточной воде холодной северной речки. К несчастью, было ясно и то, что этот парень так же мертв, как и Ремон...

  Обоих погибших парней уложили рядом и Нази обернулась к Айлин.

  - Давай сюда кольцо! Да побыстрей, не тяни! Время уходит, его почти не осталось!

  - Конечно!.. - молодая женщина сдернула с пальца кольцо с розовым бриллиантом. - Только в него Ремон уже успел перекинуть...

  - Знаю... - отмахнулась Нази. - Не мешай. Да, оба немного отойдите в сторону...

  Дважды повторять не пришлось, и молодые люди отступили на несколько шагов, глядя на Нази, которая, вытянув руку с кольцом над лежащими парнями, принялась что-то говорить на все том же странном языке, в котором было невозможно понять ни слова. Впрочем, сейчас ни Мейларду, ни Айлин разговаривать не хотелось, а их взгляды были прикованы к неподвижно лежащим парням. Нази сказала - 'время уходит'... То есть она что, пытается оживить погибших? Похоже на то, только вот, по мнению Айлин, подобное вряд ли возможно. Или все же это может произойти?

  Меж тем речь знахарки становилась все быстрей и быстрей, слова сливались едва ли не в один поток, а потом раздался легкий звон, будто кто-то ударил тяжелым по стеклу, а в следующий миг произошло неожиданное: в кольце, который Нази держала над телами парней, словно бы взорвался все тот же розовый бриллиант. Вернее сказать, он с тонким звоном рассыпался крохотными, куда больше похожими на пыль осколками, и эта пыль покрыла тела лежащих парней. Прошло несколько немыслимо долгих мгновений, и Ремон пошевелился, а потом и вовсе открыл глаза, с недоумением глядя вокруг - похоже, крепыш пока еще не мог сообразить что к чему.

  - Ремон, детка... - Нази, присев возле племянника, гладила его по голове, словно ребенка. - Малыш, ты жив, жив, жив...

  Айлин невольно обратила внимание на то, что у знахарки трясутся руки, можно сказать, едва ли не ходуном ходят, и причиной этого не только невероятная усталость, но и то неимоверное напряжение, в котором Нази находилась несколько последних минут. Кажется, если бы женщина могла, то зарыдала бы, уткнувшись лицом в грудь любимого племянника, но пока что знахарка не могла позволить себе подобное проявление чувств.

  - Тетушка, я сумел ему руку оттяпать... - немного растерянно произнес Ремон.

  - Племянничек, что за выражения? - глаза у знахарки были полны слез, и голос чуть подрагивал, но сейчас перед людьми была все та же Нази, жестковатая и резкая. - Не знаю, где ты сумел нахватался невесть каких слов! Кстати, в тот момент, когда ты Шайтару кисть отмахнул, его внимание чуть ослабло, и я сумела освободить нас троих из кругов-клеток... Ладно, об этом поговорим потом.

  - Тетушка, а сейчас ты мне ничего сказать не хочешь? - охнув, парень приподнялся на локтях. - Мне показалось, что...

  - Почаще Светлые Небеса вспоминай, лишнего казаться не будет... - пробурчала знахарка, сглатывая комок в горле. - Я уже тебе сказала - потом поговорим...

  А вот и Каден застонал, положив руку на лоб. Молодой человек был очень бледен, и когда открыл глаза и обвел взглядом окружающих, то было понятно, что парень еще не может понять, что происходит.

  - Что, пришел в себя? - поинтересовалась Нази. - Ну, чего молчишь, словно язык откусил? Так и будешь дальше глазами хлопать? Скажи хоть что-нибудь!

  - Не знаю... - с заметным трудом произнес Каден и споткнулся на полуслове - как видно, только сейчас понял, что говорит обычным человеческим языком. Осознав подобное, парень лихорадочно схватился за лицо, но под его пальцами оказалась не медвежья шерсть, а гладкая человеческая кожа. Растерявшемуся парню понадобилось какое-то время, чтоб понять - отныне он свободен от колдовства Шайтара.

  - Это... это... - Каден все еще не мог придти в себя от удивления. - Как же это...

  - Ты, олух, еще скажи, будто забыл, что частенько со смертью зачаровавшего их колдуна оборотни вновь становятся обычными людьми... - пробурчала Нази. - Что-то совсем у тебя башка не работает! А уж если учесть, что именно ты и отгрыз Шайтару голову...

  - Кажется, вы его перед тем сумели оглушить... - с трудом произнес Каден. Хм, похоже, парень отвык от человеческой речи, и потому его слова немного невнятны. Ничего, это дело такое, что через пару дней наладиться.

  - Да, всего на долю секунды, но тебе этого хватило... - согласилась знахарка. -Молодец. Кстати, ты чего за голову хватаешься? Что, башка трещит? Вообще-то в этом нет ничего удивительного: бывшая невеста тебе всю спину ножом истыкала, и крови ты потерял невесть сколько. Надо считать великим счастьем, что со смертью колдуна ты стал перекидываться в человека, и раны поневоле стали затягиваться, иначе помер бы ты не только от ножа своей бывшей подружки, но еще и от потери крови...

  - А где он... Тот есть Шайтар?

  - То есть как это - где? Вон там лежит, можете любоваться.

  Взгляды всех присутствующих невольно устремились на тело колдуна. Надо же: с момента его смерти прошло всего несколько минут, а труп шамана сейчас уже смахивает на высохшую мумию - такое впечатление, это этим останкам уже много лет.

  - Как же это так... - растерянно произнесла Айлин. - Колдун же совсем недавно убит, и вдруг такое...

  - Колдовство колдовству рознь... - нахмурилась Нази, которой, судя по всему, тоже очень не нравилось увиденное. - Похоже, наш общий знакомый был связан с Темными Небесами и древней магией куда больше, чем мы могли предположить... Каден, ты долго еще будешь в таком виде находиться рядом с женщинами? Прикройся хоть чем-нибудь! Айлин, Мейлард, принесите этому охламону что-нибудь из одежды - вон, у Шайтара в дальнем углу целая куча добра накидана. Похоже, убиенный колдун был страшным барахольщиком...

  И верно - у стены была навалена целая куча теплой одежды. Непонятно, зачем это нужно было Шайтару? Впрочем, если учесть здешние ледяные зимы...

  - Ты как? - прошептал Мейлард едва ли не прямо в ухо Айлин, когда молодые люди стали перебирать одежду, разыскивая ту, что подойдет высокому и широкоплечему Кадену.

  - Ничего, только ладони немного обожгла...

  Вообще-то молодая женщина только сейчас обратила внимание на то, что ее руки покрыты волдырями и ожогами, и некоторые из этих ожогов были довольно глубокими. Надо же, а она этого ранее и не замечала! Теперь еще почти наверняка и шрамы останутся... Ох, а обожженные ладони-то как враз заболели! Лучше бы Мейлард ее ни о чем не спрашивал!

  - Ты лучше скажи, что с тобой? - теперь уже Айлин задала вопрос Мейларду. - Вон, все плечо окровавлено!

  - Ничего, переживу... Знаешь, эта девица раз пять успела ударить Кадена ножом в спину, после чего кинулась к тебе. Естественно, я бросился за ней... Конечно, можно не сомневаться в том, что Шайтар как следует учил своих подопечных самой разной магии, но, похоже, в сложный момент девица несколько растерялась, и кое-что из тех знаний вылетело у нее из головы. Ну, в непростой ситуации люди ведут себя по-разному, вот и эта особа отчего-то не стала применять колдовство, а решила лично рассчитаться с тобой, потому и кинулась к очагу, не глядя по сторонам, и, кроме как на тебя, ни на кого больше не обращала внимания. Возможно, она была просто излишне уверена в себе... Думаю, меня не стоит осуждать за то, что я ударил ей в спину - боюсь, если бы мы встретились лицом к лицу, то она стерла бы меня в порошок. И без того эта девица сумела хорошо меня задеть, хотя я не считаю себя разиней или медлительным человеком...

  - Эй, вы долго там еще будете копаться? - донесся голос Нази. - Поторапливайтесь, все же мы находимся не в деревенской лавке!

  - Идем, идем... Только обуви тут нет...

  - Ничего, думаю, наш парень отсюда и босиком убежит.

  Когда же Каден стал быстро одеваться в немного мешковатую одежду, Нази заговорила:

  - Значит, так: нам надо немедленно уносить отсюда ноги - не забывайте, что Шайтар отправил трех своих учеников за телом Ворма, и они должны вот-вот появится здесь. Это просто великое счастье, что Шайтар, по сути, оказался один на один с нами...

  Больше знахарка ничего сказать не успела, потому как что-то взорвалось в костре, пылавшем все так же ярко и источающим немыслимый жар. Вернее, вначале среди высоких языков пламени возник светящийся голубоватый столб света, а уж затем раздался тот самый громкий взрыв, внешне очень похожий на огромный фейерверк. Сверкающие голубоватые искры разлетелись по всей пещере и продолжали гореть синеватыми огоньками даже на полу. Несколько искр попало на людей, прожгли одежду...

  - Что это? - ахнула Айлин.

  - Очевидно, сейчас сгорел тот самый камень в перстне колдуна. Надо же, я и не ожидала, что в нем столько мощи... - больше Нази ничего не успела сказать, потому что откуда-то из глубины донесся грохот, напоминающий камнепад, а пол пещеры чуть дрогнул.

  - В чем дело? - удивленный Мейлард повернулся к Нази, однако знахарка сама была не только озадачена, но и растеряна.

  - Видимо, выброс был настолько сильный, что пробил этот самый базальтовый монолит. Если дело обстоит действительно так, то нам надо немедленно убираться отсюда - здесь скоро все зальет водой, и если мы не поторопимся, то можем составить компанию Шайтару. Каден, куда следует идти, чтоб побыстрей выбраться?

  - Понятно, что не тем путем, что пришли сюда... - чуть пошатываясь, парень поднялся, но Айлин заметила, что взгляд бывшего оборотня чуть задержался на Лери, тело которой лежало неподалеку. - Пойдем к ближайшему выходу.

  - Он далеко отсюда?

  - Не очень. Вы, главное, от меня не отставайте, а еще там в нескольких местах довольно крутой подъем...

  - А как там насчет ловушек?

  - Можно идти смело - дело в том, что этим выходом на поверхность пользуются достаточно часто, и потому ловушки там не ставят. Правда, путь там не очень удобный...

  - Нам выбирать не приходится - лишь бы побыстрее убраться отсюда.

  Дальнейший путь показался Айлин бесконечным. Все те же коридоры, переходы, причудливые арки, колонны, камни под ногами... Надо сказать, что Каден был прав: кое-где, и верно, пройти было нелегко. Бывший оборотень шел босиком, и было понятно, что скоро он собьет свои ноги до крови, но, по сути, это не так и страшно - главное, выбраться на поверхность, а ноги потом можно быстро привести в порядок. Люди торопились, потому что их просто подхлестывали слова Нази о том, что вода вскоре может затопить все подземные пещеры, а в этом случае они вряд ли сумеют спастись.

   Неприятно было и то, что на пути людей то и дело попадались змеи - все они быстро ползли в одном и том же направлении, как видно, тоже вовсю силу своих хвостов спасались от надвигающейся опасности, а заодно стремились убраться из этих уютных пещер, которые теперь, увы, уже вряд ли подойдут для обитания. Плохо было и то, что кое-где в коридорах только что произошли обвалы, которые, по счастью, не полностью завалили туннели, но все одно людям приходилось тратить лишнее время на то, чтоб перебраться через груды камней и валунов. К тому же в нескольких местах коридоры, и верно, были не только очень узкие, но еще и поднимались вверх под довольно крутым углом, и продвигаться в них было сложно и тяжело.

  - Быстрей, быстрей... - торопила Нази. Никто не спрашивал ее, отчего она так спешит - и без того ясно, просто так, без достаточных на то оснований, знахарка беспокоиться не станет. Да и Каден встревожен - заметно, что он то и дело прислушивается к тишине подземного мира, пытается уловить в ней хоть какие-то звуки. Вообще-то, но взгляд Айлин, ничто не тревожило тишину, кроме шагов людей и их дыхания. А впрочем... Пожалуй, здесь нет той полной и всеобъемлющей тишины, к какой она успела привыкнуть за то время, когда они еще только пробирались к месту обитания колдуна. Сейчас ухо молодой женщины уловило почти неслышный, но постоянный шум, доносящийся откуда-то снизу. Не хотелось даже думать о том, что причиной может быть вода, которая из трещин в базальте стала проникать в поземные галереи, и сейчас начинается самое настоящее затопление здешних пещер. Оставалось надеяться только на то, что напор воды не очень сильный, и люди все же успеют выбраться наверх из этого каменного лабиринта.

  Н-да, - невольно думала Айлин, перебираясь через очередной завал из камней. - Просто удивительно, сколько колдовских сил было заключено в том древнем перстне, если их выброс сумел пробить базальтовый монолит! Ой, да об этом лучше вообще не думать - лучше вообще забыть обо всех этих чародейских делах! Не знаешь ничего о них - и живешь куда спокойней.

  Еще молодой женщине пару раз показалось, что до нее донеслись отголоски человеческих голосов, но вот что это было - крик, призыв о помощи, или же магические заклинания - этого Айлин не знала, и, если честно, даже не хотела знать. Конечно, Шайтар упоминал о том, что трое его преданных учеников сейчас находятся здесь, в пещерах Берега холодных ветров, но об их судьбе женщина старалась не думать. Да и Нази сейчас вряд ли кинется на поиски заблудших - самим бы успеть спастись...

  Хотя Каден говорил, что ведет людей коротким путем к самому ближайшему выходу, все одно эта дорога показалась Айлин нескончаемо долгой. Быстрее бы покинуть эти подземелья, потому как здесь становится просто-напросто страшно! Да еще и эти змеи, которые то и дело скользят едва ли не под ногами...

  Молодая женщина еще никогда так не радовалась солнечному свету, как в тот момент, когда, наконец-то, увидела его в конце длинного коридора. Впрочем, радовалась не она одна: все остальные, заметив светлый овал, тоже едва ли не побежали, стремясь как можно быстрей покинуть эти холодные пещеры.

  Когда до вожделенного выхода осталось пройти совсем немного, землю снова тряхнуло, причем так, что люди едва удержались на ногах. Со свода посыпались камни, под ногами пошли трещины, а еще откуда-то стал доноситься нарастающий гул...

  - Бежим!.. - крикнула Нази. - Скорей, а то завалит! Да и вода приближается!..

  Дважды повторять не пришлось - люди со всех ног кинулись к выходу, стремясь как можно скорей покинуть это место, которое стало смертельно опасным. Пусть им осталось пройти совсем немного, но падающие камни задевали людей, и к тому же беглецы то и дело спотыкались о груды камней, лежащие у них под ногами.

  Айлин тоже несколько раз весьма ощутимо задевали падающие булыжники, но, по счастью, особого вреда они не принесли, а рассеченный лоб и несколько синяков - это такая ерунда, о которой можно не беспокоиться.

  Когда же, наконец, молодая женщина оказалась снаружи, то она зацепилась ногой за камень, лежащий неподалеку от входа, и кубарем покатилась в заросли кустов, росшие неподалеку. Что-то несколько раз обожгло ее руку - наверное, крапива... Нет, ну надо же, этот сорняк растет даже здесь! И тут ей не повезло...

  Переводя дыхание и не вставая с земли Айлин посмотрела на небо - как же хорошо видеть вверху темнеющее небо с легкими облаками, ощущать на себе порывы холодного ветра, дышать свежим воздухом и слышать плеск волн... А ведь уже приближается вечер, и, выходит, они провели в этом каменном лабиринте чуть ли не целый день. Нет, пусть остальные поступают, как им заблагорассудится, а она больше не полезет ни в одно подземелье! Здесь, наверху, так хорошо!

  Выбравшись из кустарника, молодая женщина поняла, что того выхода, через который они выбрались наружу, больше не существует - сейчас он наглухо завален обломками базальта. Судя по всему, люди успели выбраться едва ли не в последнюю минуту, и теперь, уставшие до невозможности, сидят на земле неподалеку, пытаясь придти в себя. Кто улыбается, кто просто лежит, закрыв глаза. Вообще-то Айлин их понимала - на нее тоже разом навалилась усталость. По счастью, все здесь, сумели выбраться без потерь...

  - Заявилась... - проворчала Нази, но не зло, а, скорей, по привычке. - Я уж думала тебя из кустов вытаскивать придется - разлеглась там, словно на мягкой травке... Тоже мне, нашла место для отдыха. Значит, так: сейчас все разом встаем, и уходим.

  - Куда пойдем? У нас же лодки нет... - вздохнул Мейлард. - Мой каяк остался где-то внизу...

  - Ну, там вообще много добра осталось... - махнула рукой знахарка. - Не до того было, чтоб розыски устраивать, в сундуках копаться и хоть что-то с собой забирать. А уходить отсюда будем по перешейку - вы что, забыли, что от Берега холодных ветров до материка можно пройти по узкой полосе земли?

  - Надо же - мы успели уйти из этих пещер! - Ремон все еще не мог придти в себя. - Можно сказать, в последний миг выскочили! Повезло, ничего не скажешь.

  - Думаю, там сейчас вода зальет все, что можно, и что нельзя... - добавила Нази. - Кстати, Каден, где-то там осталось трое учеников Шайтара - он упоминал о них.... Как думаешь, они сумеют спастись?

  - Трудно сказать... - речь бывшего оборотня все еще была не очень внятной. - Все зависит от того, где они находились в тот момент, когда в пещеры пошла вода. Если повезло, то могли выбраться, а если нет... Ну, ответ ясен.

  - Поняла... - кивнула головой Нази. - Хватит рассиживаться, нам нужно как можно быстрее покинуть Берег холодных ветров. Почему? На всякий случай, не нравится мне это затопление. Каден, ты чего трясешься? Замерз? Потерпишь. Или... Погоди...

  Нази подошла к сидящему на земле Кадену, посмотрела на его ноги, и коротко выругалась: оказывается, на босых ногах парня было с десяток змеиных укусов. Впрочем, и без того ноги парня выглядели просто ужасно - едва ли не сплошь в синяках, исцарапанные, кое-где были мелкие ранения, да еще и пара ногтей с пальцев была сорвана... Смотреть страшно! Ну да разве можно ожидать что-то иное, если пробираешься босиком по камням?

  - Так, все же нам придется задержаться на несколько минут... - подосадовала Нази. - Надо срочно яд нейтрализовать. Вообще-то, бывшая медвежья морда, ты и сам можешь справиться с этим делом, но укусов слишком много... В общем, давай, вспоминай, чему тебя учили, и начинай себя лечить, а ты, Ремон, помоги нашему собрату. Кстати, детка, с тобой все в порядке?

  - Лучше не бывает! - огрызнулся крепыш Ремон, которого, похоже, всерьез покоробило такое обращение. - Я змей от себя отгонял, так что не пострадал.

  - Хорошо... - кивнула головой Нази. - Может, еще кого-то змеи укусили? Как я погляжу, их тут просто в избытке!

  - Мне тоже не повезло... - вздохнул Мейлард. - Тяпнули в ногу...

  - И чего молчишь? Сейчас подправлю... - знахарка посмотрела на Айлин. - У тебя все в порядке? Вот, кровь на лбу, да и за руку держишься...

  - Камнем в лоб попало - боюсь, как бы шрама не осталось... - женщина вытерла кровь со лба. - А руку в кустах крапивой обожгла - жжет, сил нет.

  - Да какая тут может быть крапива? - удивилась Нази. - Разве ты ее видишь в тех кустах, откуда только что вылезла? Да и вряд ли она смогла бы обжечь тебя через одежду.

  А ведь и верно, привычных волдырей от крапивы на руке Айлин не было. Вместо этого там было две красноватых припухлости с двумя красными точками в середине. Точно, змеиные укусы...

  Несколько минут ушло на то, чтоб обезвредить действие яда, вернее, на какое-то время значительно ослабить его действие. Как сказала Нази, как только уйдем отсюда, то есть с Берега холодных ветров, так вами всеми займусь, а пока что потерпите... Кстати, можно больше не беспокоиться насчет сигнального круга, который в свое время ставил Шайтар - оказывается, после его смерти круги исчезли сами собой. Что ж, одной заботой меньше.

  Впрочем, уставшие люди и сами стремились как можно быстрей покинуть это холодное и негостеприимное место. Надо сказать, что все они продрогли еще до того, как дошли до перешейка, а уж когда пошли по узкой полосе земли, соединяющей Берег холодных ветров с материком, то там порывы ветра были настолько сильные и холодные, что у людей зуб на зуб не попадал. А еще казалось, что этот путь по узкой полосе земли никогда не кончится, к тому же вот-вот должны наступить сумерки. Успеть бы убраться с открытого места до темноты!

  Им повезло: когда небольшой отряд ступил на песчаный берег, под кроны деревьев, уходящее солнце как раз освещало своими последними лучами Берег холодных ветров. Надо сказать, что со стороны это смотрелось настолько красиво, что дух захватывало - синее небо, серовато-голубоватые холмы базальта с пятнами зелени, серая вода, холодная даже на вид... Суровая, и в то же время восхитительная красота. Правда, лучше не думать о том, что скрывал в себе этот самый Берег холодных ветров.

  - Может, пойдем отсюда? - вздохнула Айлин. - Не знаю как вы, а я промерзла костей. В лесу все же теплее, да и такого ветра нет.

  - Плохо то, что придется идти по лесу ночью... - подосадовала Нази. - Ну да ладно, дорогу до заимки я помню, но все одно надо быть поосторожней - как бы в темноте не повредить руки-ноги... Ничего, как-нибудь до нужного места доберемся, а там уж отдохнем... Пошли.

  Усталые люди без возражений потянулись за Нази - каждый невольно стремился уйти как можно дальше отсюда. Перед чем, как скрыться за деревьями, Айлин не выдержала, и еще раз обернулась, чтоб посмотреть на Берег холодных ветров в лучах заходящего солнца. Да, совершенно необычное зрелище, просто глаз не оторвать!

  Молодой женщине вдруг отчего-то вспомнилась подруга детства, которая, чтоб выразить свое восхищение, всегда говорила 'пригоже и распрекрасно'. Вот и сейчас, глядя на полосу земли, освещенную солнцем, Айлин подумала о том, что сейчас Берег холодных ветров, и верно, выглядит пригоже и распрекрасно... Блин, век бы его больше не видеть!