В предположительно безопасном национальном парке браконьеры зарезали 80 процентов этих неуловимых животных всего за десять лет. 100-100  8.4

Когда Ричард Руджеро впервые увидел золотую жилу с воздуха, он вспомнил один из кругов ада Данте . Посреди Габонского национального парка Минкебе - огромной охраняемой территории площадью 3000 квадратных миль - была «зияющая дыра в лесу более полумили шириной и длиной». На земле шахта представляла собой «шумный, многолюдный, грязный, беззаконный беспорядок» - центр 6000 шахтеров, проституции, наркотиков и торговли оружием. И среди хаоса Руджеро и его коллеги нашли тайники из слоновой кости, крупнокалиберного оружия и огромных серых туш. Именно тогда они узнали, что лесные слоны Минкебе в беде.

Вопреки распространенному мнению, в Африке обитает не один вид слонов, а два. Саванны или куст слон является знакомый один , что туристы видят на сафари, и что витки в природе документальных фильмов. Лес слон меньше, темнее, прямее клыка, и круглее уха. Особенно ценится его слоновая кость, которая отличается особой твердостью и розоватым оттенком .

На рубеже веков лесные слоны уже были истреблены браконьерством, и из 80 000 выживших, по оценкам, половина жила в Габоне. Минкебе должен был стать для них прибежищем - вдали от габонских деревень на юге, граничит с болотистой местностью на севере и слишком велик и изолирован, чтобы браконьеры могли их подметать. «Люди не обращали внимания на мяч, потому что считали парк безопасным, - говорит Джон Поулсен из Университета Дьюка.

 

Цена этого самоуспокоения стала очевидна, когда был обнаружен золотой рудник. Правительство Габона послало военных закрыть шахту и искоренить браконьеров, но ущерб уже был нанесен. В 2013 году, после быстрого пилотного исследования, ученые подсчитали, что ежедневно убивают от 50 до 100 слонов , и что от 44 до 77 процентов слонов Минкебе уже были убиты с 2004 года .

«Если мы не изменим ситуацию быстро, будущее слонов в Африке обречено», - написал Ли Уайт , уроженец Великобритании, глава Управления национальных парков Габона. «Наши действия в ближайшее десятилетие определят, выживут ли эти культовые виды». Теперь, после более тщательного исследования численности слонов , Уайт, Поулсен и другие обнаружили, что их работа даже более актуальна, чем они думали.

Слонов саванны можно сосчитать с воздуха, но лесные слоны настолько неуловимы, что у биологов буквально есть всякое дерьмо: им приходится бродить по зарослям, считая кучи слоновьего навоза. Затем они использовали два разных метода для преобразования плотности навоза в количество слонов: один оценивает скорость разложения навоза, а другой учитывает влияние дождя. Удовлетворительно, что оба метода привели к одним и тем же выводам. К сожалению, эти выводы оказались хуже, чем ожидала команда.

По их оценкам, в 2004 году в Минкебе насчитывалось от 32 800 до 35 400 слонов. Но в 2014 году их осталось всего от 6500 до 7400. Всего за одно десятилетие браконьеры убили около 25 000 лесных слонов - от 78 до 82 процентов населения парка. «Это был огромный шок», - говорит Поулсен. «Честно говоря, я бы предположил, что другие исследования переоценили потерю. Я ожидал спада, но не ожидал, что он будет настолько высоким ».

Уменьшение количества помета согласуется с другими доказательствами . Охранники наткнулись на сотни настоящих трупов. Браконьеров ловили с ружьями и клыками. Генетическое исследование проследили ДНК изъятого из слоновой кости обратно в слонов , живущих в Minkebe регионе.

То, что это должно было случиться в Габоне, - трагедия. В стране действует одна из лучших природоохранных политик в Африке. Они выделили большие участки защищенного пространства. Они вовремя платят смотрителям дикой природы. В ответ на кризис Минкебе президент Али Бонго Ондимба повысил статус лесного слона до «полностью защищенного», удвоил бюджет Агентства национальных парков, создал полицию национальных парков, принял новый закон, криминализирующий коммерческое браконьерство из слоновой кости, и увеличил тюремные сроки для торговцев слоновой костью. В 2012 году он поджег все запасы изъятой слоновой кости в стране - первый подобный акт для страны Центральной Африки. В течение трех дней пирамида из бивней весом 10 000 фунтов горела в символическом неповиновении.

Но большинство браконьеров не из Габона. Исследования навоза показывают, что они поступают из Камеруна на север. «Сейчас вдоль границы есть военные посты, но они большие, и браконьеры в конечном итоге находят способ проскользнуть», - говорит Поулсен. «И хотя военная экологическая охрана патрулирует парк, браконьеры часто более знакомы с лесами, чем военные, приезжающие из столицы». Направляясь в места, где собираются слоны, такие как плодоносящие деревья, глиняные облизывания и источники воды, они расстреливают животных из автоматического оружия и отрезают им лица бензопилой.

Эти смерти связаны с менее ужасными действиями. «Самая большая угроза для лесных слонов - это коммерческие лесозаготовки, - говорит Андреа Туркало из Общества охраны дикой природы. «Это привлекает людей в поисках работы, которая оказывает еще большее давление на природу». Лесозаготовки также означают дороги , и дороги обеспечивают доступ к охотникам. Это говорит о том, что браконьерство в Минкебе самое низкое в южной части парка, где ближайшая габонская дорога находится в 50 километрах. Напротив, северо-восточный угол, который находится в 6 км от главной дороги в Камеруне, почти лишен слонов. Опять же, Габон может сделать очень многое в одиночку.  

«Хотя слоны могут и уйти от браконьерства, в какой-то момент им уже некуда деваться», - говорит Фиона Майзелс из Общества охраны дикой природы. «Международный характер как браконьерства, так и передвижения слонов означает, что трансграничная защита и сотрудничество между государствами абсолютно необходимы для сохранения популяций слонов».

И в конечном итоге, пока люди покупают слоновую кость, браконьерство будет продолжаться. Цены на слоновую кость на близлежащих торговых постах с 2005 года выросли в десять раз, а стоимость слоновой кости от одного слона в Камеруне составляет четырехлетнюю зарплату. «Браконьеры - это часто просто бедные сельские жители, вооруженные картелями ресурсами», - говорит Поулсен. «Правительство Габона упорно работает на сокращение поставок слоновой кости, но и другие страны должны работать по требованию.» В декабре прошлого года Китай - страна, где заканчивается браконьерство слоновой кости, - лидировал, пообещав закрыть свою внутреннюю торговлю слоновой костью в 2017 году. «Это будет иметь большое значение, - говорит Поулсен.

Он утверждает, что Международный союз охраны природы, который классифицирует виды на планете в соответствии с их риском исчезновения, должен рассматривать лесных слонов отдельно от их собратьев из саванн. Хотя раньше эти два подвида считались близкими, они явно отличаются. Они так же генетически отличаются друг от друга, как азиатские слоны от вымерших мамонтов.

Для Поульсена объединение двух видов в одну кучу - политический ход. «Есть несколько южноафриканских стран, которые успешно защитили слонов в саванне и хотят продать часть полученной слоновой кости», - говорит он. Это возможно, потому что слоны классифицируются как «уязвимые» - перевод: они в опасности, но не слишком большой. Но если бы эти два вида были разделены, лесной слон почти наверняка переместился бы на две ступени вниз до «находящегося под угрозой исчезновения», а статус слона саванны также мог бы быть понижен. Продажи слоновой кости должны быть остановлены.

Это решение, по словам Поулсена, вероятно, неизбежно. «Научные данные означают, что в конечном итоге они будут признаны отдельными видами, и нам нужно будет отдельно заниматься их сохранением». И, несмотря на мрачные перспективы его работы в Минкебе, он не сдается. «Сколько бы плохих новостей мы ни слышали, я думаю, что люди обращают на это внимание, и у них появляется больше желания сохранить слонов. Запрет Китая на слоновую кость - хорошее тому подтверждение. Я оптимистично настроен, что мы сможем двигаться вперед и спасти оба вида ».