Печать
Категория: Повести.
Просмотров: 86

 

Одинадцатый день, месяц Тайран, год Грифона

     Создатель! Спаси нас и сохрани! ОНО поднимает мертвых! Мы не знаем, как с ними бороться. Сталь их не берет, огонь тоже практически бесполезен. Снег и ветер быстро гасят пламя. Нам удалось скинуть парочку мертвецов за стену, но они снова поднялись и теперь долбятся в ворота снаружи. Хорошо, что Аглион успел их забаррикадировать, а затем старик Маркин сломал ему шею. Комендант снес повару башку, но тот все равно его убилДаже без головы...  

 Прости, друг. Нам следовало тебя послушаться. Только сомневаюсь, что уничтожение твари тогда помогло бы. Мы были обречены с самого начала - зло успело пустить крепкие корни.   В ту ночь, когда двинулся умом старина Херц, мне снились кошмары. Обычно я не запоминаю свои сны, но этот был слишком четок. И реалистичен. Я видел себя среди серых каменных башен Бастиона воюющим с какими-то бородатыми карликами. Возможно, это были гномы. Не знаю. Никогда не видел никого из них в живую.   На моей стороне тоже были карлики. Только мертвые. Я ходил между ними, лежащими в красном снегу, и поднимал, приказывая вступать в бой. Мы даже почти одолели тех, других. Они отступили, но потом один из них, что-то сделал, и всех нас накрыло ярким пламенем. Я почувствовал, как сгорают мои волосы, и кожа, и боль. Жутчайшая боль...   Проснулся в поту. Меня трясло от пережитого, и потом я еще долго не мог уснуть. Лежал и слушал, как завывает за окном ветер - зима вступила в полную силу. Уснул я на рассвете. Но и этот сон не принес облегчение.   Я брел куда-то сквозь метель, не разбирая дороги. Где то на задворках сознания испуганно, но яростно поскуливала тварь. Следовало ее прикончить, но мне было интересно понаблюдать за ней, а потом стало уже все равно. Единственное, чего хотелось - это укрыться от холода, ибо шерсть уже не спасала. Я собрался поставить щит, однако не почувствовал источников. Ни одного. Потянулся за артефактом, но не нащупал сумы. Я посмотрел на свои руки и не узнал их. Вместо ладоней были какие-то меховые лапы и когти. Огромные и черные. А потом земля резко ушла у меня из-под ног, и я куда-то полетел. Помню боль в пальцах. Когда когти заскребли по скалам, пытаясь задержать падение, а затем удар, всплеск и темнота...   И снова я оказался в тепле, лежащем на куче соломы. Со всех сторон меня окружали каменные стены, слабый свет лился из коридора, забранного решеткой. От дыры в углу пахло старыми экскрементами и прогорклой мочой. За решеткой лениво прохаживался стражник. Я машинально потянулся к пропавшему источнику и внезапно ощутил его неподалеку. Такой жаркий, такой желанный...   Когда я второй раз открыл глаза - был уже полдень. Несколько мгновений я лежал, изучая шероховатый потолок, над собой и вспоминая увиденное. Уж слишком оно оказалось реалистичное. А затем на меня словно вылили бочку ледяной воды. Сердце замерло в груди. Я вспомнил последний сон и человека, которым оказался.   Отбросив в сторону одеяло, я вскочил и, не переодеваясь в повседневный наряд, бросился в рабочий кабинет. Тварь по-прежнему лежала там же, где мы ее накануне оставили. Я лишь вчера обновил защитные чары, разрушенные пламенем костра. Бегло осмотрев монстра, я кинулся к выходу.   Макс и Финт скучали у порога лаборатории. Я спросил, куда вчера дели Херца, а затем приказал Максу живо дуть за комендантом, а Финту следовать за мной. Видя выражения моего лица, стражники у лаборатории не стали возражать и задавать лишние вопросы. За что я им был признателен - время сейчас играло не на нас. Собирая по пути людей, мы с Финтом и еще тремя присоединившимися к нам воинами, спустились в подземелья Бастиона. Но, увы, опоздали.   Камера, в которую временно поместили Херца, оказалась пуста. Запирающая решетка стояла нараспашку, но часового и его подопечного не оказалось. По счастью, я примерно знал, куда они могли направиться, и повел свой малочисленный отряд восточным коридором вглубь горы, на которой высился Одинокий бастион.   Как я уже писал ранее, вся подземная часть старой крепости испещрена лабиринтом длинных туннелей. В каких-то из них человеку можно было запросто встать в полный рост, но в большинстве приходилось сгибаться в три погибели. Выдолбившие их гномы явно не рассчитывали, что когда-нибудь в замке обоснуемся мы. Первые поселившиеся здесь люди, обвалили или забрали стальными решетками все неподходящие по размерам коридоры, превратив остальные в своеобразные складские помещения или в шахты по добыче угля.   Но не это главное. Среди всего этого переплетения лазеек и ходов располагалось одно удивительное место - рукотворная пещера. Всю прелесть, которой могли осознать только существа, наделенные Даром. Такие как мы с Херцем. В этой пещере находился наш Источник. Беглецы направлялись к нему.     - Бездна! Не может быть! - невольно вырвалось у меня. Потрясенный, я оторвался от дневника. От звука моего голоса, гном заворочался, но продолжил посапывать за своей баррикадой.   Источник. Настоящий. Здесь? И судя по тому, как об этом пишет автор, он уже не раз упоминал о нем в своих записях. Только вот от меня эти упоминания как-то ускользнули. Вот что значит беглое чтение. Невероятно. Это могло изменить многое.   Источником называлось, переплетение невидимых для обычных людей магических линий, пронизывающих всю сущность мира. Своеобразный узел. Именно из этих линий мы могли черпать или накапливать энергию, необходимую для наших заклинаний, впоследствии сплетая ее со своей духовной, называемой Даром.   При отсутствии любого из этих двух компонентов не возможно было создавать плетения. Ученые мужи до сих пор спорят, что же собой, по сути, представляет Источник. И не могут прийти к единому мнению. Версий существует множество. От самых простых - обычный дар богов, до заумных - вложение одномерных однонаправленных энергоморфов в квазисферическое образование.   По словам же магистра Иштвана, Источник - это разрыв в пространстве мироздания. Дыра, соединяющая наш пространственно-временной континуум с другим, в котором сущность Источника является и его основой. Миллионы таких мелких прорывов по всему миру, подобно осьминогу, разбрасывают во все стороны свои щупальца, стремясь соединиться друг с другом. Эти щупальца мы и называем теми самыми магическими линиями.   В словах старого учителя я не сомневался и склонялся к его версии. Тем более в бытность своего академического прошлого, мой прежний учитель магистр Траш тоже придерживался этой теории.   Так вот там внизу в долине, таких щупалец было множество, и маг в любой момент мог воспользоваться любым из них. Все ограничивалось лишь собственными возможностями его Дара. В этих горах все наоборот - здесь я не видел ни одной магической линий. Здесь мне приходилось использовать лишь те запасы, которые успел накопить в долине. И потому не допускал даже мысли о наличии Источника.   Я раскрылся для восприятия. Раскрылся широко, захватывая все больше и больше территории. И хотя мне до сих пор не попадались линии, но я все равно продолжал расширять область вокруг себя. Раньше я не был уверен в возможности пополнения запасов и боялся потратить лишнее на заведомо неудачное сканирование. Но в свете последних событий. Овчинка стоит выделки!   Записи из дневника не врали. Я нашел его! Правда такого источника я еще никогда не встречал. И даже не слышал, что такие бывают. В отличие от попадавшихся мне ранее этот вообще не испускал вокруг себя никаких щупалец. Именно поэтому его и нельзя было заметить на расстоянии. Только прямым сканирование.   Я внутренне ликовал! Да! Странный это был источник. Но все-таки - это был ИСТОЧНИК! Я потянулся к нему и с наслаждением окунулся в его теплую структуру, почувствовав, как магический поток подхватывает меня. Как он течет по невидимым в пространстве линиям, наполняя мое жаждущее магии тело.   Предоставив организму самостоятельно заряжаться, я вновь склонился над записками.     Нам повезло. Мы догнали их обоих у последней развилки. Поворот налево вел к пещере с Источником, направо в южную часть замка. Странно, но беглецы, ни особо, то и торопились. Так что настигнуть их не составил особого труда.   Я громко окликнул мага, приготовившись на всякий случай отразить его атаку. Я, конечно, не проходил обучение на боевого чародея, но тоже не лыком шит. Двигавшийся так, будто он заново учится ходить, Херц медленно развернулся, и посмотрел на меняЯ содрогнулся.   Создатель. Никогда не забуду эти глаза. Коричневые. В серебристую крапинку.   Лорк, ты чего? - Ламберт между тем, обошел меня и, положив руку на плечо сбежавшего стражника, резко развернул его к себе.   - Стой! - предупреждающе закричал я. Но было поздно.   - Святые духи... - выдохнул солдат.   А потом, начался кошмар!   Ламберт охнул и как-то странно дернулся. Я опустил взгляд и увидел что из его спины торчит окровавленный кулак. Кулак тут же исчез, и пробитый насквозь солдат мешком осел на землю. Лорк несколько мгновений смотрел на мертвое тело у своих ног, перевел взгляд на свой красный кулак, затем посмотрел на меня. Его лицо не выражало никаких эмоций. Но его глаза! В них не было зрачков. Белесые бельма, словно у слепца.   Убийца перешагнул Ламберта и двинулся на меня. Я захотел было ударить его заклинанием, но слова застряли в горле, а ноги приросли к полу. Я ничего не мог с собой поделать.   Но тут из-за моей спины выскочил Финт. Заорав, он рубанул Лорка мечом сверху вниз. С чавканьем закаленная сталь вошла в левое плечо убийцы, рассекла ключицу и застряла в груди. Страшный удар. Смертельный. Для простого человека.   Только вот стражник-беглец словно и не почувствовал его. В полном молчании он правой рукой вцепился в шею Финта, не успевшего вытащить меч из тела. Солдат захрипел, руки метнулись к горлу, а затем раздался мерзкий хруст, кисть Лорка разжалась, и Финт безжизненной грудой рухнул к его ногам. Все случилось так быстро, что я поначалу даже не сообразил о происшедшем. Однако хруст сломанной шеи, словно, вывел меня из оцепенения.   Я ударил в потянувшегося ко мне зомби Лезвием ветра, но в спешке промахнулся. Заклинание ударило наискось снизу вверх, начисто срезав правую кисть и верхнюю часть черепа. Во все стороны брызнула кровь, Лорк отшатнулся. Не теряя времени, я ударил его в грудь Молотом ветра. Стражника отбросило назад. Он упал за спиной продолжившего, как ни в чем не бывало, свое движение старого чародея.   От грохота упавшего тела Херц остановился, вновь повернулся, взглянул на меня, и его глаза на мгновенье зловеще полыхнули зеленым. А затем он продолжил свое движение к пещере с Источником.   Я собирался было засадить и в него тоже заклинанием, но мой взгляд привлекло какое-то движение внизу. Ламберт и Финт шевельнулись, и стали медленно подниматься с каменного полу.   Позади раздался крик, я кинул быстрый взгляд назад и увидел, что Васко и Нури до сих пор не принимавшие участие в схватке, вопя от страха, побежали прочь по коридору. Вновь взглянул перед собой. Оба моих бывших спутника, за это время успели подняться во весь рост, и в глаза обоих отсутствовали зрачки. А там, дальше за их спинами, вновь поднимался с полу и давешний убийца.   Я... Я храбро сражался. Но что я мог сделать один сразу против троих мертвых? И я отступил.     Я вновь оторвался от чтения и хмыкнул. Ну да, как же. Сражался он. Наверное, сразу же драпанул, когда увидел, с кем пришлось иметь дело.   Видал я и такое. Люди очень боятся мертвецов. Даже маги. Впрочем, меня такой порядок вещей вполне устраивает.     Аглион с десятком солдат встретил меня во внутреннем дворике у выхода из подземелья. В отличие от моей четверки, собранной наспех, воины за его спиной оказались облачены в броню и вооружены повесомее. У некоторых из них я увидел даже взведенные арбалеты, хотя не был уверен, в эффективности последних.   Дезертиры Васко и Нури уже были здесь. Бледные и перепуганные они стояли в окружении солдат и видимо пытались что-то втолковать коменданту. Заметив меня, хмурое лицо Аглиона посветлело:   - Хвала богам, Гриф, ты здесь! Что случилось? А то эти двое несут какой-то бред, про ходячих покойников и демонов...   Я бросил злобный взгляд на трусов - те стыдливо опустили глаза, и посмотрел на капитана. Сделал несколько глубоких вдохов, пытаясь отойти от происшедшего и взять себя в руки. Коленки предательски дрожали. Видя мое состояние, Аглион терпеливо молчал, в то же время парочка арбалетчиков взяла на прицел проем из которого я выскочил.   - Да! - выдохнул, наконец, я. - Некромант в замке!   - Некромант? - мгновенно побледнел комендант и тут же вцепился в меня. - Как? Откуда? Кто пропустил?   - Это Херц! Он некромант!   - Чушь это все! - тут же отмахнулся капитан. - Я знаю старину Херца уже несколько лет...   - Ты не понял! Херц - это не Херц! - перебил я его и бросил быстрый взгляд на черневший проем. Отступая, я умудрился запереть за собой пару дверей преграждающих коридор, хотя не был уверен, что они смогут сдержать мертвых. Судя по увиденному мной, уж больно сильны, оказались последние. И все же хвала небесам, что Васко с Нури убегая, не сделали этого раньше. Иначе, я бы еще долго блуждал по коридорам с мертвецами, ища обходной путь.   - Поясни? - нахмурился Аглион. - Как это?   - Эта та тварь! Она сидела в предтече и теперь вселилась в Херца! Наверное, поэтому он и свихнулся! Поэтому хотел сжечь ее! Чувствовал угрозу! Он, то есть уже она, убила Лорка, Ламберта и Финта! А потом оживила их! А эти два урода, - я кивнул головой в сторону Васко и Нури, - кинули меня там одного...   - В карцер обоих! До моего распоряжения! - бросив короткий взгляд на своих солдат, тут же распорядился капитан. И пока отобрав у трусов оружие, тех уводили прочь, вновь повернулся ко мне. - И что? Ты уничтожил их?   - Ага, счаз! Попробуй, убей тех, кто уже мертв! Что я мог сделать один, против троих? Да еще и самого некроманта? Так, покромсал в легкую и отступил. Правда, забаррикадировал пару дверей и поставил пар...   - Капитан! - перебив меня, внезапно заорал один из наблюдавших за коридором. Я обернулся. Из проема ведущего вглубь подземелья бастиона, выдвинув вперед руки, на свет медленно выходил Финт с неестественно завалившейся на бок головой.   Создатель... - потрясенно прошептал кто-то за моей спиной и тут же наступившую тишину разорвали два глухих щелчка. Арбалетчики среагировали моментально. Финт отшатнулся, получив почти в упор два болта, но все-таки удержался на ногах.   - Вали, тварь! - выхватив меч, скомандовал комендант и, показав пример, первым бросился на мертвеца. За ним, отринув оторопь, с боевым кличем устремились остальные.   Завидев атакующего его, Финт взмахнул рукой, но комендант поднырнул под нее и вонзил клинок в живот мертвеца. Вытащить меч Аглион уже не успел, отскочив от взмаха другой руки.   - Рубите его! Не колите! - заорал кто-то. - Рубите!   Хороший был совет, если бы не одно "но". Почти все воины пришли вооруженными короткими пехотными мечами, предназначение которых был колющий бой в тесно сомкнутом ряду. Но уколы были Финту нипочем, а боевые топоры оказались у единиц.   Впрочем, нам пока везло - оживший мертвец был слишком медлительным, и солдаты успевали уклоняться от ответных атак. А когда в дело, наконец, вступили и топоры - у зомби не осталось даже шанса. Финт закончил свою судьбу грудой мяса на снегу.   И все же потери мы понесли. Один из воинов замешкался и Финт, накинувшись на него, просто переломал хребет. Второй случайно столкнулся с приятелем и потерял равновесие. Приятель успел отскочить, а вот сам бедолага-солдат попал под раздачу.   Едва мы справились с этим ожившим трупом, как вновь раздался предостерегающий крик, и из дыры вынырнули еще два мертвеца. Лорк и Ламберт.   Снова бесполезно щелкнули тетивами наши арбалетчики. Причем один из болтов пронесся мимо мертвецов и скрылся в глубине проходаПаника, похоже, овладевала стрелками. Что уж тогда говорить о простых воинах, которым предстоял ближний бой с этими порождениями Тьмы.   Меченосцы медленно попятились назад. Да и наши топороносцы не горели особым желанием первыми атаковать приближающихся монстров.   - Гриф! - заорал комендант, осознавший то же самое, что и я. - Сделай же что-нибудь!   Он чуток запоздал с просьбой, ибо я уже делал. Правда, весь свой запас атакующих заклинаний я израсходовал на пути к Источнику, а подготовить новое - не успел. И все ж совсем без заклинаний я не остался. Воздух вокруг тварей сильно уплотнился, заметно снизив их и без того невысокую скорость передвижения.   Опытный вояка Аглион вовремя уловил нужный момент и, отобрав у ближайшего к нему топороносца его оружие, кинулся на замедлившегося зомби. И с размаху вогнал топор в его голову - благо шлем Ламберт потерял еще где-то в коридоре. Мертвец пошатнулся, и попытался схватить дерзкого выскочку, но Аглион без особого труда вывернулся от захвата. И вновь, воодушевленные примером командира, вслед за ним на мертвецов набросились остальные.   - Подсекайте им ноги! - закричал я и вдруг охнул. Резкая боль возникла в правой ноге. Я бросил быстрый взгляд вниз. В лодыжку намертво вцепилась отрубленная кисть Финта. Пока меня спасал только теплый меховой сапог, но отрубленная по запястье рука продолжала сжимать хватку. Я закричал и попытался стряхнуть кисть, но она крепко вцепилась и медленно, но верно продолжала сжиматься, грозя сломать мне кость.   Припав на левое колено, я попытался разжать руку - бесполезно. Между тем боль становилась невыносимой. Я вынул нож и пару раз вонзил его в мертвую кисть - не помогло.   - Держитесь, господин! - Заметив мою проблему, ко мне подскочил один из солдат. Он втиснул лезвие своего короткого широкого меча между сапогом и пальцами и схватив двумя руками рукоять, повернул. Хватка ослабла, и мне удалось освободить ногу. Солдат тут же пинком отправил кисть полетать. Воин протянул мне руку, помогая подняться.   - Спасибо! - выдохнул я.   - Пустяки! - кивнул мой спаситель и тут же откуда-то сверху раздался ужасающий рев.   Пока я возился с кистью, остальные уже разобрались с мертвецами. К счастью в этот раз обошлось без потерь и теперь, задрав голову, смотрели куда-то вверх.   - Что это было? - спросил один из них.   - Кажись из лаборатории господина мага, - промолвил второй и покосился на меня.   Я нашел глазами заколоченное окно своей лаборатории. Но отсюда трудно было сказать что-либо определенное. Аглион взглянул на меня:   - Предтеч! - одними губами прошептал он. Я внутренне содрогнулся. Не приведи Создатель...   - Святые духи! - вдруг ахнул кто-то.- Они поднимаются! Капита-ан!   Я резко обернулся и мысли о вое вмиг забылись. Погибшие ранее в битве с Финтом два наших соратника медленно вставали на ногиНо в отличие от своего убийцы эти двое в свое время успели одеть кольчуги. А внизу, словно чудовищные пауки в нашу сторону ползли отрубленные руки Ламберта и Лорка.   - Гриф! - заорал комендант. - Действуй!   - Я пуст! - отрицательно помотал головой я. - Нужно время!   - Проклятье! - выругался мой друг! - Вперед парни!   И вновь он первым бросился на зомби, и вновь закипел бой. Я же стал наспех плести новые чары. Между тем на площадку на шум сражения выбегали новые воины. Один из них остановился, поднес к губам горн и затрубил тревогу. Давно пора! Впрочем, думаю, в гарнизоне все уже знали о происходящем.   Вновь чудовищный рев прорезал воздух. Теперь я точно был уверен, что он шел от лаборатории. Но нам было не до него. Одолеть двух новых мертвецов оказалось сложнее, чем предыдущих - сказывалось наличие брони. Да и оказались они не в пример подвижнее своих собратьев - мы уже потеряли одного солдата. Бедняга слишком поздно осознал последнее. Когда мы, наконец, разобрались с новой парой мертвецов и уже ставшим вновь подниматься солдатом, начинало смеркаться. Чудовищный вой затих и больше не повторялся.   Аглион собрал всех обитателей бастиона во внутреннем дворе. Хотя с мертвецами оказалось покончено, но комендант был уверен, что это только начало. Впрочем, как и я. Херц, или та тварь, которая завладела им, пока еще не уничтожена и наверняка к этому времени уже достигла Источника. А значит, нас ждут еще неприятности.   После краткого совещания женщин и детей было решено отправить в часовню у южной стены. Из всех внутренних строений бастиона у нее наиболее крепкие ворота. Если забаррикадируются изнутри, то окажутся в безопасности, и не будут путаться под ногами, пока мы не разберемся с происходящим.   Нашему повару Маркину с полудюжиной солдат предстояло наведаться на кухню и набрать припасов для них. Кто знает, насколько долго им там придется просидеть? Мне с двумя десятком воинов выпало вновь отправиться к источнику и остановить Херца. Сам же Аглион с оставшимися солдатами намеревался проверить башню с лабораторией.   Мы прошли уже порядочное расстояние по приснопамятному мне восточному коридору, когда вновь подверглись атаке. В этот раз нашими противниками оказались скелеты в истлевших одеждах и ржавых доспехах. Маленькие и коренастые. Многие из них были с переломанными конечностями или сплющенными треснутыми черепами. Но все это не делало их менее опасными.   Калики, прежние жителей этих мест. Должно быть, необнаруженные нами они тихо-мирно покоились себе в каком-нибудь отдаленном заваленном туннеле. Покоились до тех пор пока эта тварь их не нашла и не оживила.   Я спалил дюжину, ребята раскромсали еще пару тройку, но скелеты все шли и шли, отрезая путь к Источнику и затаившемуся у него Херцу. Их оказалось больше чем нас. Гораздо больше. Мы потеряли троих. Пришлось скомандовать отступление. Повезло, что скелеты оказались слишком медленные.   Да только вот радоваться, как показало дальнейшее, было рано. Едва выбежав во внутренний двор, мы оказались в гуще хаоса. Похоже, наш первоначальный план провалился. Повсюду кипел бой. На стенах, на дворе, и даже на крыше одного из складов солдаты дрались с мертвецами.   Я не знаю, откуда эта тварь взяла столько трупов, должно быть успела порыскать по округе, но целые полчища оживших мертвецов осаждали гарнизон. И не все из них были карликами. А те из наших кто погибал в бою вскоре сам оживал и принимал сторону врага. На моих глазах наш бывший повар Маркин убил Аглиона, а потом и мой друг ожил и сам атаковал нас. А еще я видел и самого предтеча. Вытащенная нами изо льда мохнатая тварь, остававшаяся в лаборатории, ожила и теперь оказалась во дворе. Она спрыгнула откуда-то сверху на покатую крышу часовни. Я попытался ее сжечь, но промахнулся. А затем и на нас насели мертвецы. Это был просто ужас... Бойня....   Мне и еще пятерым солдатам едва удалось запереться на верхних уровнях северной башни. Возле лаборатории. Боюсь представить, что стало с укрывшимися в часовне. Создатель, за что? Они-то в чем провинились? Против предтеча у них не было и шанса.   Со мной здесь Юрген из Западного Повиса. Тот самый солдат, который помог мне с кистью Финта. Люк из Флоранти, деревушки что под Нордлингом. Отличный парень. Благодаря его мастерскому владению топором мы в основном и добрались сюда. Буанти де Сант, бывший дворянин, а нынче наемник из Даргира, решивший переждать зиму в бастионе. Рядовой Кестас Нури из Зарии. Хороший боец. И Эгейн-полукровка. Ну о последнем я не раз упоминал ранее...   Все отличные ребята. Досадно, что я узнал их получше так поздно. Для меня было честью служить с ними в одном гарнизоне. Сейчас я сижу и пишу эти строчки. Не знаю для чего. Наверное, чтобы не свихнуться от всего пережитого. А может, чтобы осталась какая-то память о нас.   Бой во дворе давно затих. Думаю, мы последние кто остался в живых из гарнизона Одинокого бастиона. Хотя, и мы здесь долго не протянем. Если нас не прикончат мертвеци, то загнемся от голода. О припасах никто из нас не позаботился - не до того было.   Наверное, нужно прорываться к западной башне. Там птичник. Там вороны. Они доставят весть в Столицу. Кем бы ни была эта тварь, но в магии она намного превосходит меня. Нам нужна помощь. Нам нужен истребитель магов! Только он может остановить эту тварь!..     Запись обрывалась. Я перелистал еще несколько листов, но со всех страниц на меня смотрела лишь девственная белизна. Парню не удалось закончить свое повествование. Подозреваю, что и вестника они не смогли отправить. Жаль ребят, но в любом случае, теперь я имел кое-какое представление о том, с чем мне пришлось столкнуться. Некая сущность умеющая вселяться в людей и к тому же владеющая темным искусством.   В любом случае, спасибо тебе, друг, за полезные сведения, где бы ты сейчас не был. Только вот как теперь, с твоей тварью, мне прикажешь бороться? Надо бы вновь посоветоваться с учителем.   Я встал. Потянулся. За время моего чтения тело успело под завязку напитаться магической энергией из Источника. Так что я чувствовал себя вполне бодрым и отдохнувшим. Повертел шеей и плечами, разминая затекшие было мышцы. Подбросил очередной обломок кресла в камин и, кинув последний взгляд на спящего гнома, вновь выскользнул в холодный коридор.   В этот раз вызывать учителя пришлось очень долго. Наконец откуда-то из глубин черепа донеслось усталое и тихое: "Ну что еще мальчик мой?"   - Магистр Иштван, - с ходу начал я. - Кажется, я знаю, что нам противостоит.   - Что? - голос учителя тут же окреп. - Откуда?   Я рассказал про дневник, найденный в лаборатории и про его содержимое, опустив незначительные детали повествования. Учитель надолго замолчал, обдумывая услышанное. Я уже было решил, что он снова впал в свою спячку ну или в то что там у него бывает, но череп посоха внезапно заговорил.   - Роланд, ты должен немедленно покинуть эту крепость!   - Что? - опешил я. Я ожидал любого ответа, но только не такого.   - Что слышал! Тебе надо бежать!   Голос магистра показался мне испуганным.   - То есть, как бежать? Зачем? И главное куда? В Альмере - городе у подножия Гигантов - сейчас мои враги. Мне там появляться нельзя, магистр! Перевал, наверное, все еще занесен снегом. Эта пограничная крепость сейчас мое единственное укрытие!   - Уже нет! - мрачно констатировал учитель. - Если здесь тот, кто я думаю, ты в очень большой опасности, Роланд. Что за враги в... Альмере? СИБ?   - Нет, - отмахнулся я. - Синдикат. Преступная организация.   - Я знаю, кто это такие, - перебил меня Иштван. - Ты хочешь сказать, что помимо имперцев перешел еще и им дорогу?   Я лишь пожал плечами. Так получилось, магистр.   - В любом случае тебе предпочтительней столкнуться с Синдикатом или Службой, - продолжил мой старый учитель - чем с тем, кто обосновался тут. Беги, Роланд, отсюда. Беги куда угодно, лишь бы подальше от крепости.   - Но почему, учитель? Кто это? Почему я должен бежать? Я некромант, магистр Иштван! Я не ведаю страха. Я сам страх! Может пусть это он бежит?   - Умерь свой гонор, мальчик мой. Ты не понимаешь. Тебе не справиться с ним.   Слова учителя больно стеганули по моему себялюбию. Он не знает меня. Совсем не знает. В последний раз кода мы с ним общались, верно, я был еще неопытным юнцом. И он все еще считает меня таким.   Но за три года, что прошли с тех пор я повзрослел и поумнел. Я стал более опытен и искусен. Я стал сильнее. Побывал и выбрался из таких передряг, которые старику раньше даже и не снились. До того момента с оборотнем, Иштван всегда меня оберегал. Не давал возможностей в полной мере проявить и показать себя. Вот как сейчас. А ведь я в свое время справился с истребителем магов. Кто еще из ныне живущих волшебников может похвастаться этим? И чтобы я бежал от какого-то жалкого некроманта? Не дождетесь!   - Магистр! С тех пор, пока вы отсутствовали, я стал сильнее! Гораздо сильнее. Мне под силу справиться с этим некромантом. У меня достаточно большой опыт схваток с магами...   - Не спорь со мной, мальчик! Ты должен бежать. И точка!   - Нет! - заявил я, сам опешив от своей наглости. Впервые за много лет я посмел возражать учителю. - Пусть это он или оно бежит!   - Ты не понимаешь...   - Ну, так просветите меня! - рассердился я. - В чем тут заковырка то? Почему я должен бежать от сам-не-зная-кого? Почему я вновь должен мерзнуть и трястись от страха?   Учитель замолчал. Надолго. Я уже было решил, что он снова задремал или обиделся на мои речи, но тут он вдруг заговорил.   - Что ты знаешь о личах, мальчик мой?   - О личах? - оторопел я, лихорадочно копаясь в закромах памяти. Помню, где-то встречал упоминание о них, но вот где - никак не мог вспомнить. - Что-то знакомое, учитель, но вспомнить не могу. Кто это?   - Лич, - голос мастера Иштвана звучал словно бы через силу. - Это высшая ступень развития некроманта...   Точно. Теперь я вспомнил. Этот термин употреблялся в Некрономиконе. Той книге, что я одолжил в библиотеке Академии. Был там раздел посвященный личам, но, к сожалению, я ничего из него тогда не понял, хотя учитель порой читал его.   - Достигнув определенного уровня своего развития, некромант может изучить способность... покидать свое тело и... вселяться в другие... - скажем так, в другие тела.   - Как это сделали вы в свое время? - нахмурился я.   - Нет! Нет! Не совсем, - замялся учитель. - То, что я сделал - это другое. Я просто... просто привязал свою душу к стиффу, что сейчас у тебя в руках. И все. Лич же способен на большее. Он может вселяться в тела других живых существ. Подчиняя себе их волю и разум.   Это и произошло с твоим Херцем. После гибели основного тела (если конечно это было его первоначальное тело), лич переместил свою душу в тело снежной обезьяны. А потом, судя по всему, находясь в нем, случайно попал в ледяной плен. Пока спустя сотни лет местные вояки не извлекли его из него. Затем он вновь вселился в тело мага. И уничтожил гарнизон.   - Но зачем ему это надо было?   - Кто знает. Может он просто хотел выбраться отсюда? А солдаты, например, не предоставили ему этой возможности.   Я молчал, обдумывая услышанное.   - Теперь ты понимаешь, кто противостоит тебе? - продолжал между тем учитель. - Да. Ты некромант. Очень способный и могучий. Но и он тоже. Причем он на порядок выше тебя. Без обид, Роланд, но если смотреть на факты объективно, тебе с ним не совладать. А я не хочу, чтобы ты погиб. Так что давай, собирай свои вещи и сваливай отсюда, пока не поздно.   - А может этот лич уже покинул бастион?   - Нет. Перевал был занесен. Не спрашивай как, но если бы он спустился с гор в Империю, о нем бы уже было известно в том городе, откуда ты явился. Он еще где-то здесь. Именно поэтому ты как можно скорее и должен покинуть бастион! Иначе он завладеет и твоим телом, как это уже произошло с тем боевым чародеем и автором дневника.   - Думаете и Гриф попал под его власть?   - Несомненно. Тело мага наиболее желанная добыча для лича. Только завладев им, он вновь получает способность к магии. Простые люди и животные, как ты знаешь, обычно к этому не предрасположены.   - А как от этого защититься? Как сделать так, чтобы лич не смог завладеть твоим телом?   Учитель криво усмехнулся.   - Если ты не истребитель магов или не первородный, от этого нет защиты, мальчик мой. Поэтому беги! Беги как можно дальше!..   Магистр Иштван резко замолчал, и тут же дверь за моей спиной тихо заскрипела, распахнулась, и в коридор выглянул заспанный Борин.   - Темный, ты тута? Что ты делаешь? Я слышал голоса. С кем ты разговаривал?   - Ни с кем, - отмахнулся я. - Просто навожу защитные чары. Что не спишь?   - Хватит спать! - встряхнул бородой гном. - Надо дело делать! Придумал план?   - Нет - помотал головой я. - А ты?   Внезапно я понял. Борин - гном. Гномы, наряду с эльфами, маринами и ирехонами по праву считались первородными расами. Учитель говорил, что у первородных есть возможность защититься от лича. Значит, Борин, может в случае чего совладать с тварью.   - Знамо дело, придумал, - весело подмигнул бородач. - Но мне для этого нужен ты.   - Да неужели?   - Ага, - не моргнув глазом и не поняв иронии, заявил Борин.   - И что я должен делать? - усмехнулся я.   - Вот скажи мне, Темный. Токмо правду. Вот мертвые они откуда берутся?   - В каком смысле "откуда"?   - Ну, вот те, в шахтах под Клыком, которых ты уничтожил. Откуда они взялись?   Я никак не мог понять, куда клонит гном, но решил поддержать его игру.   - Ну, поднял их кто-то или что-то. А что?   И я знаю даже кто, но карлика почему-то решил пока не просвещать. Впрочем, думаю, он сам знает об этом побольше моего, но почему-то пока не желает делиться со своими сведениями.   - Во-оть! - назидательно вскинул палец Стоунэсс. И тут же не останавливаясь, продолжил. - А как?   - Есть способы, - многозначительно хмыкнул я. - Ты хочешь, чтобы я тебе прямо сейчас поведал все таинства некромантии?   - Нет, нет, нет! - замахал руками коротышка, вновь не поняв иронии. - Туть нужна магия, верно, глаголю?   - Ну да, - согласно кивнул я. - Нужна.   - А воть ежели убрать всю магию, что с мертвяками произойдет?   Мне почему-то вспомнился почти годичный случай с истребителем магов. Тогда, в далекой провинциальной деревушке я случайно наткнулся на разграбленный другим некромантом обоз. И в результате пришлось схлестнуться с истребителем магов, который посчитал меня виновным в том инциденте. Лишь чудом мне удалось тогда одолеть его. Но во время боя он умудрялся создавать вокруг себя участки, лишенные магии, и поднятые мною кладбищенские мертвецы вновь становились лишь грудой безжизненного мяса и костей.   - Они снова превратятся в трупы.   - Агась! - воскликнул гном.   - Да, но как ты это сделаешь? - охладил я пыл своего мелкого приятеля. - Ты же не истребитель магов.   Бородач самодовольно улыбнулся.   - Где-то здесь на нижних уровнях есть отпалка. Вот ежели ее изолировать, то магии не будет.   - Что есть? - не понял я.   - Ну, выпал! - и видя, что я по-прежнему не понимаю его слов, все же пояснил. - Место, говорю, есть некое особое. Осталось после обвала породы мира. В ней вся суть! Вся магия идет из него!   Кажется, я начал понимать, о чем говорит Борин. Об Источнике.   - Ну, допустим. Есть такое место. Дальше то что?   - Вот ежели его заблокировать, то у мертвечины тутошней не будет магии верно?   - Не совсем, - замотал головой я. - Есть пару сложностей. Во-первых, как ты заблокируешь Источник? И, во-вторых, у каждого из мертвых образуется собственный запас магии, который может поддерживать их весьма продолжительное время. Одна изоляция от источника магии дело не решит. Нужно еще удалить и саму магическую энергию из трупа.   Гном согласно кивнул.   - Сделаем!   - Как?   - Просто, как вырубить пустую породу! - улыбнулся карлик и полез, куда-то в сумку. - Есть у меня один способ. Ну что идем?   Я с интересом наблюдал за его манипуляциями. Долгое время Борин копошился внутри сумы и, наконец, извлек из нее нечто. Больше всего оно напоминало два больших прозрачных диска скрепленных кожей.   - Это что?   - Мы называем это очками! - гордо заявил карлик и надел диски на глаза, закрепив их где-то на затылке. Вид у него при этом стал чудной и презабавный. Эдакая маленькая бородатая жаба. - Кады рубаешь породу, без оного никак не обойтись.   - И что? С помощью вот этого ты и хочешь остановить мертвецов? - улыбнулся я.   - Нет! - обижено насупился гном. - Это специальные очки. Линзы у них из дымчатого кварцелита. Вы наверху называете его "слезами дракона". Они помогуть найти отпалку.   Я хмыкнул.   - Ну, положим, я бы и без этих слез дракона помог бы тебе с обнаружением этого твоего отпала.   Бородач лишь пожал плечами и вскинул болтомет. С двумя подсумками по бокам, крест накрест перехватывающими ремнями грудь под иломитовой броней, с тяжелой секирой за спиной, в плоском шлеме и с лупоглазыми очками на лице он являл собой карикатурное, но в то же время весьма грозное и воинственное зрелище.   - Ну что, Темный, пошли?   - Погоди. - Я мысленно связался с конюхом-мертвецом и направил его к западной башне, в которой, судя по записям дневника, располагался птичник. Мне необходимо было узнать, чем закончилась история Грифа. - Вот теперь пошли!   Отправив скардов вперед к Источнику, или как называли его гномы Выпалу, я создал световой шарик, пустил его следом за мертвецами, и сам последовал следом. Борин замыкал шествие вращая головой по сторонам.   Пока шли, я тихо сплетал и подвешивал наиболее подходящие для данного случая заклинания: защитные, атакующие, усиливающие и ослабляющие. Не забыл даже про телепортацию. Карлик тоже не терял времени даром и на ходу перебирал содержимое своих подсумок. В отличие от наполовину опустевшего правого, куда уходила лента болтомета, левая оказалась под завязку забита различными приспособлениями, из тускло поблескивающего металла. О предназначении, их мне оставалось только догадываться.   Улучив момент, я поинтересовался об их назначении, но гном лишь уклончиво хмыкнул.   - Секретные разработки, Темный. Незачем тебе знать, некоторые из них очень опасны в неопытных руках.   - Да неужели? - скривился я. - Любая магия даст сто очей вперед всем вашим изобретениям.   - Вовсе нет! - замотал головой гном. - Ты про научно-технический прогресс, слыхал, Темный?   - Про что? - не понял я.   - Не важно, - хмыкнул Стонесс. - Но помяни мое слово, Темный. Скоро о вашей магии и думать все забудуть, и в каждом доме будеть устройство, облегчающее жизню простого гнома.   - Гнома или человека? - съехидничал я.   - Ну, всегда есть место барышам, - самодовольно прищурился гном.   Вдруг я почувствовал легкое постороннее возмущение у источника, но не смог определить его природу. Во всяком случае, пока оно не представляло для нас угрозы, и все же, учитель очень опасался этого лича. И еще никогда я не видел магистра Иштвана таким испуганным.   - Почему вы покинули бастион? - спросил я гнома.   - Ась? - переспросил карлик. Улыбка исчезла с его лица. - Ты о чем, Темный?   - Не делай из меня шута, коротышка! Я спрашиваю, что заставило вас в свое время покинуть это место?   - Дык, откуда же мне ведать? - округлил глаза Борин. - Сие было почти семь сотен лет тому назад. Мы, ясно дело, долго живем, но не настолько же!   Гном что-то недоговаривал. Я это нутром чуял.   - Слушай, Борин. Мне глубоко насрать, что ваши там учудили тогда! Плевал я на ваши секреты и прочую подземную хрень. Но сейчас нам с тобой придется разбираться с этим! Нам с то-бой, а не им! Только нам. Буду откровенен - наши шансы не велики. Поэтому в твоих же интересах рассказать мне все! Все без утайки! Я должен знать против чего мы идем. Что это за тип, который дрался с твоими предками?   - Что? - ахнул бородач, едва не споткнувшись и, вытаращив глаза, потрясенно уставился на меня, жадно хватая ртом воздух. - Кто тебе сказ... Как ты узнал?   Если честно, я тыкал пальцем в небо, сделав предположения на основе дневника Грифа, но как, оказалось, угодил точно в цель.   - Не важно! У меня есть свои источники. Так что? Что это был за тип?   Гном замолчал, нервно почесал щеку.   - Борин!   - Лады, лады. Не серчай, Темный, - гном оглянулся и заговорщицки понизил голос. Не ну точно все они сдвинулись на интригах. - Просто сие велика тайна нашего клана. Токмо обещай, никому не сказывать. Поклянись!   - Борин! Не зли меня! И заканчивай свою кривую речь, я же знаю, что ты на общеимперском неплохо разговариваешь!   Гном тяжело вздохнул и неожиданно раскололся. Даже речь изменилась.   - Это случилось очень давно. Никого из очевидцев тех событий уже нет в живых. Кто умер от старости, кто сгинул под обвалами туннелей, а кто-то пал в битвах с другими кланами. Осталась только память. Горькая и безрадостная. О былой славе и мощи рода Стонессов. И о нашем великом позоре...   Голос карлика был тих и безрадостен. Он оперся на стену и спиной сполз на землю, устремив невидящий взгляд в одну точку. Казалось, силы враз покинули крепкое гномье тело. Мне стало жаль, что я настоял на своем, но у меня не было выбора. На кону стояли наши жизни. Я наскоро просканировал окружение и, убедившись в отсутствии угрозы, и разместив скардов в обоих концах туннеля, присел рядом.   - Клык Торина тогда еще принадлежал нам, - продолжал шептать гном. - Вернее его потом стали называть Клыком Торина. А поначалу мы называли его Каменный клык. Поколение за поколением этот замок являлся нашей родовой вотчиной. Наш клан тогда оказался на пике могущества. Даже Алмазная корона была практически у нас в руках. Но все резко изменилось...   Борин вновь замолчал, и, порывшись где-то за пазухой, вытащил небольшой и плоский металлический флакон, повернув несколько раз вокруг своей оси, снял пробку и ненадолго приложился к горлышку. Я, невольно раскрыв рот, смотрел на удивительную штуковину. Бутыль из металла? Невероятно. В нос ударил резкий и неприятный запах.   Между тем, не заметив моей реакции, карлик оторвался от бутыли и поморщился. Затем вернул пробку на место, вновь покрутил ее, но уже в другую сторону и убрал странный флакон обратно за пазуху. А потом, как ни в чем не бывало, продолжил.   - Никто точно не знает, что тогда произошло. Судя по тем записям, которые остались у нас, все началось где-то в южном туннеле. В том, что сейчас завален. Кто-то из старателей в поисках фиолет... в поисках руды, случайно откопал предмет. Никто не знал, откуда он там взялся. Возможно, пролежал в толще скал тысячи лет. Сейчас мы даже не можем сказать, как точно выглядел тот предмет. Несомненно, одно, едва рудокопы вытащили его наружу, пришел Он.   Я насторожился; кажется, начиналось самое важное. Но у гнома, видимо, оказалось свое видение событий.   - Много записей о тех временах оказалось утрачено, вовремя неожиданного нападения на нас Кирколапов. Так что сейчас трудно сказать что-то определенное. Разве лишь то, что это был человек с крыльями.   - С крыльями? - переспросил я. - Иерехон?   - Возможно, и чернокрыл, - пожал плечами карлик. - Не знаю, но легенды говорят, что он был зол и страшен. Он напал прямо с небес и убил старателей. А потом еще долго летал над крепостью и метал во все стороны молнии. Много наших погибло, так и не поняв, что происходит.   Кланом тогда руководил Торин Стонесс. Великий был вождь. Каким-то образом ему удалось сбить напавшее на нас существо на землю. Но стало только хуже. Наши павшие братья вдруг стали оживать и набрасываться на нас. Мы пытались с ними сражаться, то на месте одного уничтоженного поднимались два новых. Наши ряды редели, а число мертвых прибавлялось.   Я молчал, понимая, о чем говорит гном. Очень тяжело простым воинам при прочих равных условиях одолеть армию некроманта. Каждый погибший воин - это потенциальный зомби для моего собрата. И хотя мне самому тьфу-тьфу пока не доводилось этим пользоваться, но затратная по силе, но эффективная по результату массовая реанимация на поле боя позволит мгновенно создать достаточную для первых активных действий численность простейших мертвецов. А дальше уже можно будет постепенно наращивать их число. Только вот одно меня смущало.   - Подожди, Борин, - перебил я карлика, - ты говоришь, что он очень долго летал над замком и поражал вас молнией, а когда вы его все-таки сбили, он поднял целую армию зомби?   Гном кивнул.   - Я вот не пойму, откуда он тогда взял столько энергии? Чтобы сначала на протяжении длительного периода времени метать молнии, а потом еще и анимировать трупы? Здесь магия очень разрежена, а об источнике он явно не мог знать. Что-то не вяжется твоя история со всем этим.   - Это не моя история! - злобно сверкнул глазами гном. - Так говорили летописи тех времен. Вернее то, что от них осталось. Мерзкие Кирколапы. Но мы им отомстили - гном злорадно усмехнулся. - Отомстили, Темный. Клянусь бородой Торина!   Я согласно кивнул. Бесспорно, интересно было бы, узнать о внутренней жизни подгорного народа и вражде кланов, но на данный момент актуальным являлось другое.   - Ладно. Хорошо. Может, Борин, ты и прав. А тот тип просто-напросто оказался увешан амулетами и артефактами. Не важно. Что дальше то было?   Гном помолчал, собираясь с мыслями.   - Видя, что наше дело безнадежное, Торин приказал всем отступать вглубь гор. А сам с горсточкой лучших своих воинов остался прикрывать отход. Они отвлекли на себя внимание крылатого чужака и его армию мертвых. Заманили в западную часть Клыка и выпустили... - Борин на мгновенье замолчал, - голубого духа.   - Голубого духа? - я нахмурился.   - Да. Он живет под землей и перемещается по трубам.   - Не слышал о таком, - пожал плечами я.   - С ним только, мы можем разговаривать! - гордо заявил гном. - Других он не слушается и сжигает. Торин выпустил его и натравил на чужака и наших немертвых братьев. В ярости дух уничтожил и чужака и его армию!   - А Торин?   - Торин тоже погиб. И все его воины. Западная часть Клыка оказалась полностью разрушена. То, что ты сейчас видишь - это не наша кладка. Это ваши... архитекторы постарались. Мы больше не возвращались в эти земли.   - Почему?   - Старейшины запретили. Сказали, что это место проклято. Что боги не зря спрятали здесь тот предмет, за которым пришел крылатый чужак. И мы ушли...   - Да, кстати, что стало с тем предметом-то?   - Не знаю. Наверное, тоже оказался уничтожен, когда дух вышел из подчинения.   - Ясно, Что было дальше?   - А дальше ничего уже не было. Мы потеряли слишком много воинов в битве с чужаком. Мы потеряли свой родовой замок. Мы упустили свои шансы занять Подгорный престол. Мы утратили былое величие и силу. Слава нашего клана медленно угасла...   Я деликатно молчал.   - Ладно, пошли дальше, что ль, Темный? - вдруг заявил гном. И словно ничего не произошло, поднялся с пола, вскинул болтомет и ожидающе уставился на меня. Но я буквально чувствовал, что не так то легко это ему дается. Слишком уж оказались горьки для коротышки воспоминания.   - Не волнуйся, я никому не расскажу, - пообещал я, тоже вставая на ноги. И все-таки я не понимал, что же тут было такого секретного. Возможно, гном чего-то и утаил? С него станется.   Отправив пару скардов вперед, я приказал двум другим прикрывать нас с тыла, и мы продолжили движение к Источнику и той сущности, что я еле заметно ощущал.   - Борин? - спустя несколько шагов тихо спросил я, изучая узкий туннель, уводивший куда-то в северо-восточную часть замка.   - А?   - А сейчас-то, что ты тут делаешь?   - Кому-то из старейшин пришла в голову идея вернуть клану родовое гнездо, - ничуть не смутившись, заявил коротышка. - Меня прислали разведать обстановку.   Между тем мой мертвый конюх достиг западной башни и по винтовой лестнице поднялся под самую крышу, в помещение, ранее служившее птичником. Картина, представшая его взору, оказалась вполне ожидаемая: единственное окно стояло нараспашку, а ветер рьяно хлопал ставнями, забрасывая в комнату пригоршни снега. Птичьи клети по большей части оказались переломанными, и пара мертвых воронов лежала на полу, изрядно припорошенная снежком. Но судя по числу клеток, почтовых птиц тут должно было быть больше.   Я осмотрелся. В нескольких местах на каменной стене чернели пятна сажи - похоже след от разорвавшегося поблизости огнешара, в дальнем левом углу лежал короткий меч. И больше ничего не говорило о разыгравшейся здесь трагедии. Что стало с Грифом и уцелевшими солдатами оставалось только догадываться. В последний раз я окинул птичник взглядом, опасаясь, что упустил что-то важное. И приказав мертвецу покинуть крепость и двигаться в сторону перевала, наконец, разорвал контакт с конюхом.   Мы спускались все ниже и ниже в подземелье бастиона. В отличие от крепости над головой, здесь было тепло и сухо. Вдоль левой стены шли нынче пустые держатели для факелов.   Борин шел молча, рыская глазами по периодически попадавшимися боковыми ответвлениям туннеля. Вообще-то я не знаю, как здесь ориентировался Гриф, когда преследовал Херца, направлявшегося к Источнику, но вот гном уверенно вел меня по подземному лабиринту, ориентируясь по одному лишь ему известному признаку. И, что самое главное, Источник и непонятное возмущение возле него приближались с каждым нашим шагом.   Справа промелькнуло еще одно из ответвлений. Но наш путь лежал прямо. Я мельком просканировал коридорчик, убедился в отсутствии опасности и вновь устремил свое сознание вперед.   - Просто разведать обстановку? - продолжил я наш прерванный разговор. - И все?   - И все.   - Борин, почему то мне кажется, что ты чего-то не догов...   Внезапно, воздух вокруг скарда подернулся, и прежде чем я успел среагировать, мой мертвец взорвался. Ошметки мяса разбросало во все стороны. Смачный кусок плоти со страшной силой шмякнулся в стену рядом с нами, обдав брызгами.   - Ах ты ж!   - Борода Торина! - заорал гном, вновь играя роль недалекого коротыша. - Да шож это такое?   - Пригнись! - крикнул я, ныряя за колону, только потом осознав абсурдность команды.   - Чаво? - опешил приземистый коротышка, по-прежнему топчась на месте.   - Спрячься где-нибудь! - проорал я, активируя заклинание. Однако, чуток не успел. Еще пара кровавых взрывов и число моих скардов сократилось до одного. Воздух вокруг последнего пошел серебристыми искрами, но мертвец все же уцелел.   - Весело... - процедил я сквозь зубы и сильнее сжав посох. Меня трясло от пережитого. - Еле успел...   Запоздало укрывшийся за основанием соседней разрушенной колонны, гном с ужасом переводил взгляд с останков моей армии на оставшегося в одиночестве мертвяка, а потом пораженно взглянул на меня.   - Что это было, Темный?   - Не знаю, - помотал головой я, сделав глубокий вздох, успокаиваясь. - Впервые вижу такое. Бездна!.. Отвлекся на другой коридор!..   - Но оно... Оно... - потрясенный гном казалось не находил слов.   - ...за пару мгновений уничтожило почти все мое войско, - помог ему я, внимательно изучая окружение. - Верно...   - Да! А почему тады этот остался? - гном ткнул острием своего арбалета в сторону уцелевшего скарда.   - Успел, спасти, - не стал я вдаваться в подробности. Все мое внимание, сейчас, было сосредоточено на местности вокруг. - Ага, вот оно!   В двух шагах от нас на стене располагалась небольшая черная подпалина. Воздух вокруг нее едва заметно колыхался от остаточного заклинания.   Я закрыл глаза и потянулся к вешке. И оторопел. Вот это мощь! Повезло, что магическая ловушка не сработала в полную силу. Иначе бы мы с коротышкой разделили участь скардов.   - Что это, Темный? - прищурился гном.   - Остаточный узел плетения, - продолжая изучать вешку, ответил я. - Сигнальный. Едва скард поравнялся с ним, ловушка пришла в действие.   - Он опасен? - Борин поежился, и отодвинулся от меня на пару шагов.   - Уже нет. Заклинание не успело сработать до конца, - я посмотрел на гнома. - Сегодня ты второй раз родился, бородач. Запомни этот день...   Но сила, заключенная в магической ловушке, действительно, поражала. Либо тот, кто ее ставил, был дилетантом, либо настоящим мастером своего дела. Я почему-то склонялся ко второму. Досадно, но сотворить такое плетение - мне лично не под силу.   Прав был учитель. Валить надо отсюда подобру-поздорову.   - Ага. Запомню. Ну что? Пошли тады дальше? - беззаботно заявил карлик и вновь вскинул свой болтомет.   - Погодь... Не торопись... - я сделал глубокий вдох, собираясь с мыслями. - Ты вот, что, приятель. Ступай-ка, дальше один...   - Не понял? - нахмурился Борин. - Это как? А ты?   Мне было неловко бросать карлика в такой обстановке, но...   - Тот, кто поставил эту ловушку, по могуществу, гораздо круче меня. Мне его не одолеть. Ни за что! Я сваливаю отсюда!   - То есть как? - опешил гном. - А я?   - И ты тоже сваливай. Раз уж тут целый наш гарнизон полег, то тебе с этим типом не справиться.   - Дык... - гном стал открывать и закрывать рот, словно рыба, попавшая на воздух. - Дык у меня же задание... Приказ...   - Тогда сходи за подкреплением. Приведи сюда своих... там магов, шаманов... или кто у вас заклинания плетет? Пусть разберутся. Сам же не лезь, если жизнь дорога. Видел же, что с моими мертвецами случилось?   Гном бросил хмурый взгляд на куски тел, разбросанных по помещению. Но промолчал.   - Это были не простые мертвецы, - продолжал я объяснять коротышке. - Своеобразная элита. Персональные телохранители. На каждого из них мною индивидуально были наложены мощные защитные чары. Однако это их не спасло. За раз потерять троих - мне еще не доводилось.   Тут я, конечно, слукавил, но тот случай с истребителем не в счет. Там другое было.   - В общем, ты как хочешь, а я разбираться с этой тварью не собираюсь. Едва метель стихнет, отправлюсь к перевалу. И тебе думаю, тоже надо валить. Туннели вроде как расчищены.   Повисло долгое молчание. Я в это время сканировал окрестности, выискивая возможную угрозу. Но ничего опасного пока не замечал.   - А если перевал еще занесен снегом? - наконец предположил Борин.   - Плевать! Переберусь как-нибудь. Все равно, там больше шансов на успех!   Гном отрицательно помотал головой.   - Ты не видел горные перевалы, Темный. Не успеешь пикнуть, как окажешься на дне какой-нибудь расщелины. И заклинания твои тебе не помогут. Поверь, это тоже не выход. - Он немного помолчал, а потом произнес. - Помоги мне и я помогу тебе.   - Ты о чем? - не понял я.   - Я знаю другой путь в долину. Более безопасный.   - Другой путь?   - Да. Подземный ход. Один из наших старых туннелей. Перед отправкой сюда, я выучил карту Клыка. Я покажу его тебе и провожу. Он ведет прямо к подножию гор. Минуя перевал. Ты выйдешь прямо в долину. А дальше ступай куда хочешь!   Я задумался. Вариант с туннелем, конечно, был предпочтителен, чем по поверхности. Не придется снова мерзнуть и пробираться сквозь сугробы. Но с другой стороны...   - Что ты хочешь взамен?   - Помоги мне остановить эту тварь, Темный! Ты знаешь о ней больше чем я! Без тебя я не справлюсь!   Да ты и со мной с ней не справишься. Прав был магистр. Слишком опасен наш противник.   - Ты же видел, что произошло. - Я кивнул головой в сторону того, что осталось от скардов. - Как я могу остановить типа, творящего такое?   - Ты умный! Ты сможешь! Ты же волшебник!   - Угу. Он, между прочим, тоже...   Но, гном с такой надеждой и мукой во взгляде смотрел на меня, что я не смог устоять.   Ладно! Плевать! Если я не могу взять этого типа силой, надо будет попробовать хитростью. Пока, конечно, я не представляю, как это сделать, но что-нибудь придумаю. Зато в случае успеха, не придется карабкаться по сугробам. Вот только...   - Этот твой подземный ход, точно существует? - я пристально посмотрел на карлика.   - Да! Клянусь, честью клана, бородой Торина и словом Стонессов. Он существует и ведет прямо в долину.   Я сделал глубокий вдох и осмотрелся.   - Некромант не ведает страха. Он сам есть страх.   - Что? - не понял гном.   - Ничего, - отмахнулся я. - Мысли вслух. Ладно! Я помогу тебе, но если дело пойдет худо - каждый за себя. Без обид.   - Договорились, - улыбнулся гном. - Что будем делать дальше?   - Для начала, мне надо пополнить свою поредевшую армию.   Гном с испугом взглянул на меня.   - Не дрейфь, - оскаблился я. - Я не собираюсь никого убивать. Да и некого тут. Всего лишь найду пару тройку здешних ходячих мертвецов, перехвачу над ними контроль и все.   Оставлю нашего типа без армии. Судя по тому, что писал Гриф в своем дневнике и по тому, что я видел - мертвецами никто не манипулирует. А значит, у меня есть весьма неплохие шансы на успех.   - Тогда давай искать! - тут же воодушевленно заявил гном.   - Давай!   Я раскрылся для восприятия, благодаря Источнику теперь магической энергии мне хватало с лихвой. Я потянулся сознанием вглубь коридоров бастиона и опешил. Бездна! Буквально со всех сторон на меня давило ощущение жуткого голода. И оно приближалось. Приближалось со всех сторон. Должно быть, что-то отразилось на моем лице, ибо гном тут же насторожился.   - Что случилось, Темный? Что с тобой?   Я, оцепенело, посмотрел на него, потом словно бы очнулся.   - Мертвецы. Они повсюду. Они окружают нас.   Не вдаваясь в дальнейшие подробности, я один за другим стал активировать свои оставшиеся защитные заклинания.   Бездна! Зря я послушался карлика. Надо было валить, пока было время.   - Что? - ахнул гном и, вскинув болтомет, закрутил головой. - Сколько? Откуда?   - Много. Примерно два десятка. Видимо ловушка также была настроена и на извещение хозяина. Теперь он знает, что мы здесь.   Я сформировал последнее оставшееся плетение, и воздух вокруг затрещал словно наэлектризованный. И вновь потянулся к коридорам вокруг. Мертвецов было двадцать четыре.   Семеро приближались сзади, по тому самому коридору, по которому мы пришли, отрезая нам путь к отступлению. Десять двигались нам навстречу. Еще четверо шли по левому ответвлению и трое по правому. По тому, который мы недавно миновали и который меня отвлек.   - Давай сюда, - я кивнул головой в сторону последнего туннеля. - Только вперед не лезь. Там впереди трое. Я сам с ними разберусь.   Оставив скарда прикрывать наше отступление, а гнома ковылять следом за мной, я посильнее сжал стифф, отправил вперед шарик-свечу и шагнул навстречу приближающейся тройке зомби.   Легкий запах тлена опережал своих хозяев, но мне он стал уже привычен. А вскоре и сами мертвецы показались в конце коридора. Жуткие. Страшные. Голодные и очень опасные. Но только не для некроманта.   Сломить их волю оказалось даже легче, чем я предполагал. Что меня немного обескуражило. Либо тот, кто их поднял, не удосужился обеспечить своих слуг хотя бы минимальной защитой, либо они ожили сами по себе. Такое тоже бывает, если где-то поблизости от мертвых тел происходит выплеск темной энергии.   Как бы то ни было, но, во всяком случае, теперь они подчиняются мне. Я ментально загасил терзаемое этих мертвых чувство голода и наспех опутал их полагающейся защитой. Конечно, эта защита не шла ни в какое сравнение с той, которая накладывалась на скардов, но кое-какое магическое прикрытие все же обеспечить им могла.   - Все они мои! Теперь нас не тронут! - сказал я и повернулся к гному. - Если пойдем этим туннелем, то выйдем к Источнику?   Борин насилу оторвал взгляд от мертвых тел, покорно застывших в дальнем конце туннеля.   - Нет! Только этот ведет! - гном кивком головы указал на тот коридор, по которому мы шли.   - Понятно, значит, придется еще поработать. Держись за мной!   Так впереди четырнадцать, позади семь. Паршивый расклад был бы для меня раньше. Но теперь, с возможностью доступа к источнику - вполне благоприятный. Я потянулся телом, похрустев косточками, повел плечами и повертел головой, разминая мышцы.   - Не вздумай стрелять! - на всякий случай предупредил Борина и посмотрел назад.   Семеро значит. Ну что же, судя по всему, именно они настигнут нас первыми.   И действительно, мертвецы не заставили себя долго ждать. Вновь меня накрыло необычное для трупов чувство голода.  

* * *

     Наверное, никогда я не был так окутан защитными заклинаниями как сегодня. Все защитные чары, что я изучил в Академии, все, что в свое время показал мне Иштван, все что я уже изучил самостоятельно - все пошло в ход сегодня. Даже идущий рядом гном казалось, ощущал энергетику потрескивающего вокруг меня воздуха. Практически абсолютная антимагическая защита. Защита, на практике применяемая очень редко, из-за чрезмерного требования к внутренним ресурсам волшебника.   Но в присутствии поблизости Источника, я мог пойти на это. Единственное чего я не стал делать - это экранироваться. Иначе защита оказалась б полная, а я в свою очередь магически ослеп. Да, если честно, то и не было никакого смысла в этом - наличие в моей компании гнома и мертвецов сводило на нет маскировку от сканирования. Экранировать же своих спутников я не умел.   А между тем, все меньше и меньше оставалось расстояния до источника и непонятного возмущения в магии. Скорее даже не возмущения, а чьего-то чужеродного присутствия, вызывавшего это самое возмущение.   - Приготовься, гном. Приближаемся.   - Знаю, Темный, - кивнул коротышка и, в который уже раз, повернулся и посмотрел на мою новую армию, плетущуюся в хвосте. Памятуя о недавнем горьком опыте, я держал зомби позади на достаточной дистанции от нас. Лишь один из них шел впереди, проверяя дорогу.   Я проследил за взглядом гнома.   - Странно, правда?   - Ты о чем? - не понял бородач и поднял глаза на меня.   - О новых мертвых. Странно, что так легко удалось захватить над ними контроль.   На самом деле очень просто, оказалось, сокрушить волю этих мертвых - с конюхом и то вон пришлось повозиться. Кто бы их ни поднял, но он даже не удосужился обеспечить своих слуг какой-либо ментальной защитой. В то, что они восстали сами по себе - я не верил ни на грамм. Уж в этом-то я разбираюсь. Хотя может он и не ожидал встретить тут другого некроманта? В любом случае теперь у меня было в подчинений еще двадцать четыре мертвеца. Неплохой размен для трех скардов.   - Не знаю, - между тем пожал плечами Борин. - Тебе виднее, Темный! Я в вашей магии не смыслю.   - Кстати, а если ты не смыслишь магии, то, как же собираешься изолировать ее источник?   - Увидишь, - вновь уклонился от ответа мелкий интриган и вновь стал рыскать взглядом по сторонам, словно выискивая что-то.   Потолок туннеля стал постепенно уходить все выше и выше, а стены расширяться.   - Борин, а этот туннель ваша работа?   - Да! - с гордостью кивнул бородач. - Все туннели в толще горы под Клыком - это работа Стоунэссов.   - А зачем такими широкими их делали? Если два гнома встанут друг на друга, то едва-едва до потолка достанут. Вам место мало было?   - Ты про големов когда-нибудь слыхал?   - Да. Было дело.   Големами назывались искусственно созданные магические существа из камня, глины, реже дерева. Но в основном этим занимались геоманты (или как мы их называли в Академии "земновозы"). Мы же, как воздушники, коснулись темы искусственных тварей лишь вскользь - все-таки не наша стихия. Хотя была у меня в свое время хорошая подруга, тоже с моего факультета, которая умудрялась создавать голема из неродной ей стихии. Но, как правило, таких магов было наперечет. А ваш покорный слуга, увы, похвастаться такими навыками не мог.   - Ну, вот наши големы в узкие проходы не проходят. - внезапно заявил Борин.   О! Это что-то новенькое.   - А у вас разве есть големы?   - Конечно, есть! Я даже сам собрал одного.   - Сам собрал? - нахмурился я. - Это как?   - Ну ладно, не сам уж... - слегка замялся гном. - Мне подсобили чуток... Но основной механизм все ж сделал самостоятельно! Без чьей-либо помощи! Клянусь бородой Торина!   - Подожди, подожди, - замахал руками я, не переставая сканировать окружающее пространство, но пока ловушек впереди не замечал. - Что значит собрал?   - Да, то и значит, - пожал плечами карлик как само собой разумеющееся. - Собрал по частям. Из бочки, чайника, колеса, шестеренок... Пружин там разных до кучи.... Да что я тебе объясняю? - скривился бородач. - Ты же не знаком с Прогрессом.   - Ладно, ладно. Собрал так собрал. И где он сейчас этот твой голем-то?   - Знамо дело где. Там оставил. Тащиться сюда с такой бандурой - гиблое дело. Хотя с другой стороны... - карлик прищурился и посмотрел на моих мертвецов. - С другой стороны надо было все-таки взять. Раскидал бы он твоих гнилюшек на раз-два.   - Мечтай, мечтай! - усмехнулся я презрительно. Что это за голем может быть такой из бочки, чайника и пружин? Ха! Бред сивой кобылы! Ох и любит же приврать подгорный народец.   - Кстати, Борин, - решил я сбить спесь с коротыша. - А ты знаешь, что у твоей отпалки, нас уже ждут?   Гном чуть было не споткнулся.   - Как ждут? Кто? - тут же насторожился недомерок остановившись.   - Знамо дело кто, - передразнил я его. - Некромант. Тот самый, что поставил нам ловушку.   - Ты его знаешь?   - Нет, конечно. Но подозреваю, что тот самый, из-за которого ваш клан и покинул это место!   - Откуда знаешь? - враз побелел гном.   - Духи нашептали.   - Это точно ОН? - впервые в голосе Борина зазвучали нотки страха. Я, мысленно самодовольно усмехнулся.   - Заем мне тебе врать?   - Но откуда он взялся? - вскричал гном. - Ведь Торин уничтожил его вместе с собой!   - Не так-то просто уничтожить некроманта. Такие типы как мы, очень живучи, мой маленький бородатый друг.   - И что нам делать? - гном проигнорировал мой стеб.   - Да собственно ничего, - как можно небрежней ответил я, хотя сам уже битый час ломал голову над этим вопросом. - На месте решим. У тебя же есть сверхсекретный план. Так чего переживать то?   - Э! Темный, погоди! - стушевался гном. - Я это.... В общем, мой план не учитывал ЕГО.   - Да? - притворно удивился я и развел руками. - Ну, извини, тут уж я ничем не могу помочь, ты же не делишься со мной своей идейкой.   Гном замолчал и нервно почесал шею под подбородком. Я буквально ощущал, как в карлике происходит внутренняя борьба гномьего благоразумия с гномьей природой. В итоге победила первая...   - Ладно, Темный. Слушай, - тяжело вздохнул гном и покопавшись в сумке вынул на свет филигранно ограненный изумрудный кристалл. Поверхность камня была покрыта тонкими красными прожилками, а сам он закрепленн в круглом серебристом основании.   При виде кристалла, по моей спине пробежал неприятный холодок.   - Что это?   - Кристалл записи магической активности, но мы называем это устройство просто "Кризмат".   - Записи?   - Да, - кивнул карлик. - Зеленый кристалл называется норсилл. Недавно открытый нами очень редкий минерал, встречающийся в самых глубоких слоях. Даже мы редко туда забираемся. Норсилл способен поглощать любую энергию. Будь то магия, тепло или... - гном подозрительно стрельнул глазами на меня и тут продолжил - ...или какую-нибудь другую.   Я нарочно не стал акцентировать внимание на этой недомолвке. Видимо действительно против природы не попрешь, и продолжал внимать пояснениям Стоунесса.   - В основании устройства установлена пластина с частицами гизардита. Этот минерал способный нейтрализовать магическую энергию...   - Я знаю о возможностях гизардита. - перебил гнома я. - Давай дальше!   - Хорошо. При замыкании вот этих вот контактов - гном указал на два небольших выступа по торцам - пластина входит в паз до упора и гизардит вступает во взаимодействие с норсиллом. В результате создается поле, которое поглощает всю магию в области ста шагов.   - И ты хочешь сказать, что эта штука способна заткнуть источник?   - В теории, да!   - В теории? - я округлил глаза.   - Ну да, - кивнул Борин. - Насколько я знаю, до сих пор кризмат не использовался напрямую в таких целях. Он лишь поглощал наводимые нашими магиками заклинания и впоследствии их успешно воспроизводил. Иногда еще с его помощью, нами наводились антимагические поля...   Заметив мой скептическое выражение лица, гном ускорил речь.   - Но ты не волнуйся, Темный. Я разговаривал с механикусами по этому поводу. Они кстати и посоветовали мне этот способ. Так вот, по словам Тсодина, мощи данного варианта кризмата теоретически вполне хватит для временной изоляции отпалки.   - Теоретически! - воскликнул я. - Забери тебя Бездна, рудокоп! Я то думал у тебя припасено нечто более практичное! Поверить не могу, что купился на твою хрень! Правильно говорят о вас: "Интрига на интриге сидит и интригой подгоняет!"   - Это не хрень!- набычился Борин от негодования. - И не интрига! Тсодин - глава гильдии механиков нашего клана! Весьма умный, почтенный и уважаемый гном, между прочим! Даже дядюшка Дарин прислушивается к его словам! И если Тсодин говорит, что что-то "возможно", значит это "возможно"! Просто надо взять и сделать, просто никто этого не делал раньше! А мы вот сделаем! В любом случае!   - Если нас не прикончат раньше! - начал остывать я.   - Не прикончат! Я тебе это обещаю! Пошли, сам увидишь! Тем более тут осталось уже чуть-чуть и поздно возвращаться!   Гном резко повернулся и, не дожидаясь моей реакции, устремился вперед.   Твою ж! Снова Борин меня надул! К демонам этот подземный проход! Надо было не слушать уверения гнома, а сразу топать к перевалу. Дошел же я до бастиона, так дошел бы и до него.   А теперь вот стою тут с сомнительной перспективой на победу в битве с заведомо превосходящим меня по могуществу некромантом. Как бы то ни было но в одном, сейчас, бородач был прав. Мы уже далеко и глубоко забрались, и теперь поздно возвращаться. К тому же, возможно и не так страшен враг, как его малюют? До сих пор этот неизвестный некромант имел дело с обычными магами, может, увидев своего собрата, он переменит свои планы?   Злобно сплюнув под ноги, я бросился вслед, быстро удаляющемуся гному.   - Вон гляди, приближаемся, - окинув меня взглядом, вмиг повеселел Борин. Он ткнул кольчужной перчаткой в забрезживший впереди тусклый оранжевый свет, едва пока заметный из-за силуэта, идущего перед нами мертвеца. - Туннель заканчивается, Темный!   - Знаю! - мрачно кивнул я и стиснул стифф. - Помни, если что, каждый за себя!   - Все будет, хорошо, - одобрительно подмигнул бородач. - Прорубимся!   Свет становился все ярче и ярче. Я слегка попридержал разведчика.   - Свет испускают камни, - неожиданно пояснил шепотом Стоунесс. Видимо предстоящая нам участь развязала ему язык. - Светочи. Ими испокон веков выкладываются стены наших спецхранилищ. Считается, что светочи сулят удачу.   - Удача нам не помешает! - бесчувственно отозвался я. Теперь мне уже было не до быта гномов. - Да, и можешь не шептать. Он давно знает, что мы приближаемся.   - Снова духи? - скептически вскинул брови гном.   - Типа того, - кивнул я, продолжая магически ощупывать пространство перед нами. Излучение чужой магической ауры теперь перекрывало даже Источник. Да, аура была чужая, но в то же время и такая знакомая. Некромантская. А еще такая древняя, что у меня от восхищения побежали по спине мурашки и я невольно содрогнулся. Кем-бы ни был чужак, но он вызывал у меня робость и даже какое-то уважение. Древний некромант ждал меня. Он знал, что я приближаюсь. Знал он, что я тоже некромант. И даже знал, что я слабее его. Теперь и я убедился в этом воочию. Действительно лич. Прав был магистр Иштван - я не ровня этому типу. Более того, мне, наверное, никогда не достичь такого могущества.   Я встряхнул головой, прогоняя наваждение, приказал своей армии мертвых приблизиться, сделал глубокий вдох и шагнул из туннеля на свет.   Мы стояли в большой круглой пещере. От ее стен струился мягкий и умиротворяющий оранжевый свет. В дальнем конце громоздился какой-то хлам, справа от нас куда-то дальше убегал еще один туннель, слева возвышалась глухая стена. В пещере стоял отчетливо ощутимый запах гнили. Еще более сильный, чем в туннеле. Мне было не привыкать, а вот Борин закашлял. С потолка, словно зубы чудовищного монстра, свисали сталактиты. Со дна им навстречу устремлялись сталагмиты. Местами оба образования сливались в длинные колонны, казалось поддерживающие потолок пещеры.   Некроманта я увидел сразу. Тот стоял в полумраке возле самого большого из всех сталагнатов. Херц или Гриф? Слишком молод. Скорее всего, Гриф. Но бездна, я не думал, что автор дневника будет таким.   Вид волшебника был ужасен, даже на мой привычный взгляд. Сутулый и немытый, с седыми спутанными волосами, в висевшей мешком грязной потрепанной и рваной магической робе. Сам я уже давно перестал носить одеяние волшебника, но вот некоторые мои однокурсники, да и более старшие маги и в повседневности предпочитали носить наши специфические облачения. Лич или тот, чьим телом он сейчас владел, видимо был из таких. Но это ладно, не страшно. Ужасным было другое: иссохшее худое тело мага оказалось практически полностью покрыто струпьями и местами гниющей плотью. Да-да. Человек, стоящий передо мной гнил заживо. И если бы не аура, исходящая от него, я, возможно, посчитал, что передо мной находится обыкновенный зомби. Но вот мои чувства подсказывали мне, что передо мной не оживший мертвец, а на самом деле живой человек.   И еще глаза, так хорошо различимые во мраке. Коричневые в серебристую крапинку. Казалось, они горели такой страстью, такой волей к жизни, что я даже опешил.   Лич, молча, стоял и смотрел на нас. Смотрел спокойно и без суеты, но в тоже время с плохо скрываемым интересом и, я бы даже сказал, с какой-то жадностью. Рядом с некромантом пульсировал невидимый обычным зрением Исток, от которого к магу шли несколько линий. Но столь привлекательный ранее источник теперь уже не был мне таким желанным. Я чувствовал, что некромант напитан магией под завязку. А еще я ощущал колоссальную мощь этого существа. Темную мощь, перекрывающую даже мощь источника.   Между тем, завидев некроманта, Борин тут же выставил вперед левую руку, сжимающую кризмат, а правой навел на чужака болтомет.   - Подожди, - остановил я карлика, собиравшегося замкнуть контакты кристалла и, повернувшись к незнакомцу, сглотнул. Сражаться с таким могучим существом - себе дороже. Затем медленно поднял руку в условленном жесте.   Живи, брат... - произнес я наше традиционное приветствие.   Мне показалось, что Гриф собирается мне что-то сказать, а его рука даже начала движение в ответном жесте. Но тут неожиданно резко дернулся набалдашник стиффа.   - Глупе-ец! - яростно завопил внезапно вновь проснувшийся учитель. - Я же сказал, бежать!!!   Все дальнейшее произошло так стремительно, что не было времени задумываться ни о чем. Борин подпрыгнул, словно ужаленный, кризмат выскользнул из его руки, а сам гном со страхом вытаращился на оживший череп. Сверху посыпалась земля, а Гриф вдруг страшно оскалился и, выбросив вперед руки, стремительно бросился в мою сторону. Вздрогнув, я рефлекторно выставил вперед ладонь и ударил первым, что пришло в голову - знаком "Тал", и сам не ожидал такой мощи. Устремившегося на меня волшебника со страшной силой отбросило назад. Тут же откуда-то сверху и сбоку раздался жуткий рев. А затем нечто белое огромное и мохнатое, обдав запахом тлена, сверглось с потолка, в десяти шагах от нас.   К счастью, Борин среагировал моментально. Не успела эта страхолюдина устремиться к нам, как рыжий бородач, вскинув свое необычное оружие. И тут же с невероятной скоростью выпустил в ее сторону целый шквал болтов. С мерзким чавканьем стрелы вонзались в гниющую плоть, вынуждая тварь отступать. Но, увы, полностью остановить ее они были не в силах.   - Бесполезно! - закричал гном, продолжая шинковать предтеча болтометом.   - Я ей займусь! - отозвался я, и, оставив скарда при себе, приказал остальным мертвецам атаковать обезьяну. Два десятка оживших трупов молча, устремились на тварь. Огромный клубок сплетенных тел с ревом покатился по пещере. Как оказалось очень вовремя. Лента из подсумка гнома закончилась и теперь валялась в ногах карлика, а сам болтомет заглох.   - Арх! Драная кочерыжка! - выругался Борин. В ярости швырнул ставшее вмиг бесполезным чудо-оружие на землю. Выхватил одной рукой из-за спины секиру, а другой скинул опустевший подсумок для болтов с плеча. Внезапно он взглянул в сторону Грифа и заорал. - Берегись!!!!   Бездна!!! Отвлекшись на тварь из дневника, я забыл про некроманта!!! Я стремительно обернулся, и едва успел заметить зеленую вспышку, а затем меня тряхнуло. Перед глазами поплыли круги. А еще я почувствовал, как один за другим рвутся узлы моей так старательно возводимой защиты. Проклятье!!!   Понимая, что я личу не противник, вслепую ударил Ветром могил в сторону вспышки, пустил следом Звездочета и тут же ощутил резкую боль в пятой точке. Зубы клацнули едва, не сломав челюсть. Зрение практически сразу же вернулось. И я обнаружил себя сидящим на полу. Поднял глаза. Увидел перед собой спину Борина, припавшего на одно колено. А еще дальше, вращаясь в полете, стремительно вонзилась в тело бывшего гарнизонного волшебника секира. Практически рассеча его пополам и швырнув на пол. А где-то сбоку по-прежнему катался клубок из мертвецов.   - Темный ты как? - Борин повернулся ко мне, при этом что-то ища в своей левой сумке.   - В порядке, - прохрипел я, не сводя глаз с шевелящегося Грифа и пытаясь при этом нащупать свой стифф. - Он поднимается!   Борин стремительно развернулся, и я заметил в его руке тускло поблескивающий шар, размером с детский кулак. Наконец и я нащупал посох. Сжав его в руке, ощутил, насколько он холоден. Бросил быстрый взгляд на стифф, и мои брови поползли вверх. Глаза черепа светились невидимым ранее призрачно голубым светом.   Что за...?   Между тем, Борин покрутил что-то у шара и, размахнувшись, бросил его в сторону вновь поднявшегося некроманта. Ударила яркая вспышка, раздался страшный грохот, обдало жаром, а впереди вспыхнуло пламя, вмиг отгородившее нас от некроманта.   Гном снова полез в сумку.   - Бросай это дело! Давай свой кристалл! - закричал я ему, наводя защитное плетение. Я ощущал, что лич где-то там, по ту сторону пламени. И вдруг... Он резко материализовался из воздуха прямо передо мной. В его груди торчала секира Борина, но он был жив. Я не знал, что некроманты настолько живучи!   Коричнево-серебристые глаза встретились с моими. Рот Грифа раскалился в торжествующей улыбке, руки выбросились в мою сторону, а создаваемой мною плетение тут же мгновенно расплелось.   Я взвизгнул от страха, размахнулся и ударил его посохом. Но прежде чем удар достиг цели, чудовищная боль скрутила меня, швырнула на пол. Краем глаза я еще успел заметить метнувшегося ко мне на помощь гнома выхватившего из-за пояса легкий топорик. Потом перед глазами полыхнуло голубым, меня куда-то резко дернуло, и наступила тьма.  

* * *

     Мы втроем стояли на холме, покрытом нежной зеленой травой. Я, Элезард и странный незнакомый мне человек смотрели в ту сторону, где до самого горизонта простиралась изумрудная равнина. Почему-то я знал, хотя и не оборачивался, что за спиной у нас величественно раскинулись подножия высоких гор, упирающихся своими белоснежными вершинами в безоблачное небо. Солнце нежно припекало, но не обжигало. Где-то в отдалении щебетали незнакомые птицы, а теплый ветерок, пахнущий степным разнотравьем приятно обдувал лицо.   Я даже смутно не мог себе представить, что это за место и как я здесь оказался. И каким образом рядом со мной оказались Элезард, бывший когда-то моим лучшим другом и этот необычный тип в черно-серебряной одежде, почему-то ассоциирующийся мною с пауком. И еще я буквально всей своей сущностью чувствовал, что с нашим третьим спутником что-то не то. Но вот, что "не то" отгадать мне было не по силам.   Незнакомец Элезардом о чем-то негромко разговаривали, однако, я не мог понять, ни слова, хотя говорили они на общеимперском. Не пытаясь утаить разговора.   Внезапно послышался странный шелест. А потом по некогда безмятежной высокой траве, пробежалась рябь. Прямо на нас из гущи зелени сплошным потоком хлынуло всевозможное полевое зверье. Огибая нас подобно горной реке обтекающей большие валуны, мелкая живность стремительным течением устремилась через холм в сторону гор. Незнакомец и Элезард, взволновавшись странным поведением зверей, покинули вершину холма и как бы увлекаемые их потоком, тоже отодвинулись к горам.   Почувствовав неладное, и не желая выпускать из обзора источник возможной опасности, спугнувший живность, я попятился за своими спутниками.   И тут чуть справа от холма, взбираясь по воздуху на своих мощных крыльях, появился ОН! Летящий дракон неимоверных размеров. Золотисто-желтого цвета. С зеленой окантовкой по краям крыльев, на лапах и хвосте.   Дракон - воплощение силы, красоты и агрессии. Приложив усилие, словно преодолевая сопротивление вмиг сгустившегося воздуха, он взлетел над холмом и дохнул ярким ало-желтым пламенем. На нежной траве осталась обугленная проплешина, с весело догорающей по краям травой. Как бы испытав свои силы, дракон снова выдохнул пламя, поводя рогатой головой из стороны в сторону, превращая в пепел уже всю вершину холма.   Дракон - легендарное благородное существо, никогда не нападет без предупреждения. И предупреждение он уже мне предъявил! Именно мы трое были целью его атаки! Я оглянулся назад - Элезард с Незнакомцем уже бегом направлялись к близким горам, видимо надеясь, найти там укрытие. Ну что ж мне оставалось только прикрыть отход товарищей.   От Пламени дракона нет однозначной защиты - оно имеет одновременно магическую и физическую сущность. Я все еще пятился, а вот руки, помимо воли, сложились в какой-то сложный и неизвестный мне знак. C удивлением я отметил смутно-знакомую иссиня-черную перчатку, натянутую на левую кисть. Но рассматривать ее, не было времени - дракон уже атаковал! Мои губы сами с собой выкрикнули фразу из коротких гортанных слов.   Я зажмурился с растопыренными в загадочном знаке руками, и через мгновение понял, что пламя дракона не достигает меня. Открыв глаза, увидел прямо перед собой серо-стальную полупрозрачную полусферу, снаружи которой бушевал неукротимый огонь. В некоторых местах защитная полусфера все же не выдержала, и в местах разрыва пламя прорвалось внутрь. Я почувствовал жар драконьего пламени.   Вдруг поток пламени прекратился, и я увидел, что дракон завис прямо надо мной. Он, кажется с удивлением, взирал на мелкое существо дерзнувшее бросить ему вызов. Похоже, что раньше крылатому ящеру не встречался никто, кто бы смог противостоять его дыханию.   Мельком я оглянулся. Вокруг весь холм оказался нещадно сожжен. Земля, превратившись в расплавленное стекло, стекала вниз, медленно, застывая. Зеленым остался только полукруг травы, защищенный моим неизвестно откуда взявшимся заклинанием. В местах прорыва полусферы все же были легкие обгоревшие проплешины. Одежда на мне в некоторых местах тоже обгорела.   Я почувствовал, что вторую атаку дракона мне не удержать, и, пользуясь некоторым замешательством желто-зеленого существа, уже без оглядки припустил за своими спутниками. Элезард и незнакомец довольно далеко удалились от холма и я, наконец, увидел, куда они направляются. В склоне ближайшей горы виднелся темный провал пещеры, в которой вполне можно было укрыться. Я бежал из последних сил, видя перед собой только вход в пещеру. Дракон подгонял меня сзади своим огненных дыханием. Не понимаю, почему он меня до сих пор не поджарил, ведь скорость его полета была намного больше скорости моего бега. Но крылатый ящер вопреки логике не мог меня догнать, и лишь только обжигал пятки своим пламенем.   Вдруг, дракон, видимо заметив, куда я направляюсь, яростно взревел. Сзади послышался свист, раздираемого крыльями воздуха. Однако пещера была уже близко, и я на полной скорости влетел в нее, обдираясь об узкие стены. Вслед мне послышалось клацанье когтей о камень, рев дракона, и далее последовал настолько мощный выдох пламени, что меня подкинуло и понесло вперед на гребне огненной волны. Спину жгло нестерпимым жаром, бока обдирало стенами пещеры...   Во вспыхнувшем пламени, разогнавшем вековечную тьму пещеры, я увидел, что она не очень-то и велика, и я быстро приближаюсь к концу. У противоположной, тупиковой стены стояли, прижавшись, друг к другу Элезард с Незнакомцем. Я летел к ним как феникс, несущий на своих крыльях огненную смерть.   Миг и нас всех закружило в ее пламенном вихре. И вот я уже каким-то странным образом со стороны наблюдаю, как горят мои спутники. Искаженные нестерпимой мукой два лица корчатся в безжалостном пламени. Внезапно я осознал, что это не Элезард и незнакомец факелами полыхают во тьме, а я сам составляю компанию странному человеку, при этом наблюдая за происходящим глазами Элезарда, занявшего вдруг мое место...     Я резко распахнул глаза, не соображая, где нахожусь. Задергался, пытаясь выскочить из огня, а потом сообразил, что это всего лишь сон. Обыкновенный сон.   Вяло застонал и с трудом перекатился на бок. И уткнулся взглядом в безжизненный череп, черными провалами глазниц уставившийся на меня. Едва не заорал от неожиданности. Но понял, что это гляжу в навершие моего стиффа. Почерневшее, Потрепанное. Безжизненное.   Учитель...   - Магистр! - Вокруг веяло холодом, застывшие губы едва слушались. - Магистр Иштван!   Череп молчал.   - Проклятье! - Голова трещала, будто бы весь день гулял в старой доброй "Веселой куропатке". Ослабшее и вялое тело едва слушалось. А еще я чувствовал себя полностью опустошенным - ни грамма магии. Словно снова попал под удар истребителя, как тогда в Большом ключе.   Но главное, я все-таки был жив.   С трудом приподнявшись на локте, я осмотрелся. Действие ночного взора, похоже, давно закончилось, однако, несмотря на это света сейчас вполне хватало.   Казалось, по помещению пронесся небольшой смерч. Все было переломано, часть тоннеля обвалилась, полностью засыпав правый проход. В потолке зияло несколько дыр с неровными краями, сквозь которые виднелось затянутое мрачными снежными тучами небо. Нежный дневной свет лился из этих дыр, освещая недавнее поле боя.   Не знаю, сколько я провалялся без сознания, Но метель, похоже, стихла. Мысленно ужаснулся. Это какой же мощи нужно было создать заклинание, чтобы насквозь прошить трехметровую мерзлую землю?   Опираясь на посох с трудом поднялся на ноги. Осмотрелся. Лича, напавшего на нас, нигде не было видно. Не нашел я и его тела, зато по всей пещере вповалку валялась моя армия мертвых, и разорванная на куски белая меховая туша снежной обезьяны. Но в глаза бросились не они, а лежащее у разрушенного сталагмата неподвижное гротескно раскинувшееся маленькое тело в иломитовой броне, тускло мерцающей в полумраке.   - Борин!   Помогая себе стиффом, я заковылял к трупу, с каждым движением силы возвращались, вновь наполняя непослушное тело. Я потянулся к источнику и почувствовал, как меня заполняет его живительная энергия. Миновав сломанное пополам дивное оружие карлика, затем проржавевшую секиру без топорища я, наконец, склонился над гномом.   Одного взгляда хватило, чтобы понять - Борин все еще жив. Но вот его состояние оставляло желать лучшего. Правой руки у гнома не было вообще, вместо нее торчал иссохший мумифицированный обрубок. Левая половина лица превратилась в кровавую кашу. Доспех оказался подпаленным, из левой ноги торчал осколок дерева. И откуда оно здесь взялось? А под самим телом медленно растекалась лужа крови. Отрешенно я отметил, что кровь у гномов ничем не отличалась от человеческой...   Магия крови, одна из самых сильных - внезапно вспомнились слова магистра Траша, моего первого учителя. А затем... Я вздрогнул, припомнив слова и последнего: "Необходима живая плоть. А точнее душа из тела находящегося на последнем издыхании. Ты, например, можешь убить этого неудачника-гнома. Его энергии мне хватит надолго!"   Если я хотел, вновь пробудить учителя, следовало провести ритуал немедленно. Пока гном еще не испустил дух. Но не знаю, смогу ли я сделать это? Забавно, но, кажется, я привязался к этому коротышке.   С тех пор, как умер старый Бирк, с которым после побега мы истоптали четверть империи, я ни с кем, ни сходился так близко. Борин, каким-то непостижимым образом, за один день разрушил все барьеры, которые я так старательно и не один год возводил вокруг своего сердца. И все же...   - Прости старина, но я должен это сделать. Мне позарез нужна помощь учителя. А ты, уже отвоевал свое... - прошептал я, собираясь с духом, и занес свой посох над телом карлика. - Извини, друг...   Внезапно, Борин открыл глаза.   - Тем..кх..ный... Ты... живой?..- слова давались карлику с трудом.   Проклятье! Учитель, я не смогу это сделать.   - Как видишь, - я устало опустил посох и присел перед коротышкой на колени. - Как ты?   - Когда... ты закричал... и упал.... Я... думал.... он прикончил... тебя... - Стонесс проигнорировал мой вопрос. - Думал все.... смерть... пришла... хотел запустить кризмат... Не успел... - гном закашлял. И вдруг улыбнулся. - А потом ты.... Потом ты... Я никогда не видел такого...   - Что я? - Последнее, что я помнил, это странную боль, словно из меня вырывают что-то. А потом пришла тьма. И тот чудной сон.   - Ты... Сделал его. Ты встал... И просто сделал сукина сына... Сделал!   Он снова закашлял.   - Молчи! - остановил его я. С каждым высказанным словом, жизнь покидала изувеченное тело маленького храбреца. - Тебе нельзя напрягаться.   - Помнишь, Темный... - гном казалось, не слышит меня. - Я сказал... про туннель?   Я кивнул, прислушиваясь к гному и параллельно магическим взором сканируя тело Борина на предмет внутренних повреждений. Все оказалось, не так уж и плохо, и я еще мог помочь гному.   - Так вот... Я соврал... Т-ты там не пролез бы... Не пролез бы, Темный... - гном неожиданно сильно вцепился в мою руку. - Но я знал, что ты справишься. Я знал... Знал...   Голос карлика сошелся на шепот. Хватка ослабла, и рука соскользнула на землю.   - Знал...   Борин затих, должно быть, потеряв сознание. Несколько долгих минут я сидел возле раненного гнома. Я не думал ни о чем. Просто сидел, глядя в никуда. Должно быть, отходил от пережитого.   Из оцепенения вывел холод. Я встряхнул головой, прогоняя наваждение, и, опираясь на стифф, поднялся с колен. Следовало выбираться отсюда, иначе околею. И еще учитель...   "Ты, например, можешь убить этого неудачника-гнома. Его энергии мне хватит надолго". - вспомнились слова.   Магистр Иштван. А ведь вы предупреждали меня, когда говорили, что подгорное племя интриганы еще те. Зря я вас не послушался и доверился коротышке. Чуть было не погиб. Но, что же все-таки произошло здесь? Что стало с тварью? С этим личом? Как я смог уничтожить его? Куда тогда делось его тело? И почему я ничего не помню?   Вдруг пришел сигнал от зомби. Я совсем забыл про отправленного к перевалу конюха. А тем временем мой последний мертвец все-таки достиг его. Сейчас он стоял на краю плато и глядел на зеленеющую долину едва проступающую, сквозь туман. Вопреки заверению Борина, перевал оказался доступен.   Я перевел взгляд на лежащего в ногах маленького лгуна и вновь занес посох. Чтобы призвать учителя - нужен ритуал. Нужна жизненная энергия живого существа находящегося на последнем издыхании. Сейчас мне как раз выпадал такой шанс. Но при всей своей лживости, этот гном, минимум пару раз, спас мне жизнь!   Я резко опустил стифф...  

* * *

     Спуск в долину занял полдня. Не верилось, что я все-таки это сделал, но факты говорили за себя - я перебрался через перевал. Оказавшись у подножия Гигантов, по пояс в свежей зеленой траве я обернулся и поглядел на утопающие в белых облаках горные вершины. Где-то там пряталась страшная обезлюдившая крепость. Крепость, заставившая пережить столько неприятных и смертельно опасных мгновений. При мысли о последних меня передернуло от ужаса.   Я оторвал взгляд от гор и поглядел вперед. Еще со склонов я заметил находящихся в трех-четырех километрах от подножия гор, кучу строений, обнесенных крепкой стеной, Удивительно, но вопреки ожиданиям мой спуск не остался незамеченным и теперь я, молча, наблюдал четырех всадников на горизонте, скачущих от них. Это не могли быть люди Огонька. Скорее солдаты Галлеана. Одного из пяти северных королевств, на территории которого я сейчас находился.   Пограничники, Бездна бы их всех побрала. Хорошо, что я успел развоплотить конюха и убрать стифф в межпространственный карман. Может теперь, я сойду за обычного безобидного путника. Одинокого, изможденного и усталого?   Мысленно дав самому себе обещание, что больше никто и никогда не затащит меня в горы, я поправил на шее амулет-переводчик и направился навстречу всадникам.           Качуча - ритмичный народный танец   Ледяные гиганты - горная цепь на севере Тавионской Империи, одним своим концом выдающаяся далеко в море. Естественная северная граница Империи.   Здесь идет игра слов. La ess на старшей речи в зависимости от контекста имеет два значения: "спина" и "задница".   Клык Торина - гномье название Одинокого Бастиона. Согласно легендам по указанию горного короля Торин и была воздвигнута крепость.   Длинные - гномье прозвище эльфов.